Vale la Pena - La Caro Band

Vale la pena (It's Worth It)

La Caro Band
(Bembé Records)

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Let's face it.  The Afro-Latin music scene, including salsa and by extension Cuban timba, is male dominated.  Aside from musical goddesses such as Celia Cruz (La Incomparable), one can only name a handful of female artists, most of whom, unlike Celia, rarely occupy the limelight of center stage for any length of time.  Into this masculine scene insert La Caro Band, a female led timba group that is a real departure from the norm in many ways.  In others, however, these ladies are right in the groove of things timba.  The proof is in their album Vale La Pena (It's Worth It). 

In one way, it seems very strange that La Caro Band would be a timba band instead of playing more of the "sonido tipico", the traditional sound of Cuba.  After all, the band is from Matanzas, a country province, rather than from Havana as one would expect. Also, the band members are family.  In fact, the singers Odalys, Lisette, Diana and Martha Caro are sisters, and their husbands all play in the band!  On top of that, there are those women at the front of the band, a factor that director Blas Muñoz says caused them to "face difficulties" at the beginning.

Once one moves beyond these mainly superficial differences, however, it's difficult to continue to focus on them.  For this band has got a pretty serious timba groove.  While their sound is not "tough", with the highly polished resonance one associates with some of the "newer" timba bands, it has a roughness, a strong sense of "chekendeke" that is very pleasing and quite danceable. Lacking much of the "romántica" feel many other timba groups affect in their music, La Caro nonetheless are able to create strong contrasts between the lead "verses" and the mambo sections that follow.


At the base of this sound is the very fine bass playing of Blas Muñoz, who is also the writer of the group's music, and a powerful rhythm section which handles the ubiquitous timba percussion break with verve and style, despite the lack of a full drum set. Danny Iglesias, the piano/keyboard player, acquits himself well and throws in an interesting montuno or three, even if he is not Rolando Luna or Tirso Duarte. In the horn section, the trumpet player stands out at times with some very fine passages.  Overall the band has a very solid, vigorous sound that is hard to miss.

The real test point for me, though, was those "girl singers".  I have to admit that I really prefer to listen to male singers, in timba especially (I can count the number of female singers I enjoy on the fingers of one hand).  So I really had to work hard to put my bias aside in order to fully experience the music of the band.  What I found was that while the female lead voice was an acquired taste for me, once I acquired it, I actually enjoyed the singing style of the Caro sisters. 


I think what works for this group is the all female harmony, especially since the singers harmonize so well.  These ladies can really "throw down".  Lisette, the lead vocalist, can tough it out with the best of them, and her sisters' coro help to create a rounder tone that I find much less grating than the other female led timba groups currently enjoying success.  Also, the occasional insertion of a male voice creates a spicy contrast to the women's singing.

La Caro Band knows how to get its groove on, and in Vale La Pena, it's a goodness gracious groove that's worth getting.

Seamos realistas. La escena de la música afro-latina, incluyendo salsa y timba cubana, está dominada por los hombres. Aparte de diosas musicales como Celia Cruz (La Incomparable), uno sólo puede nombrar una puñalada de mujeres artistas, muchos de las cuales, a diferencia de Celia, raramente ocupan el centro de atención de la escena durante cualquier período de tiempo. A esta escena masculina viene La Caro Band, un grupo femenino de timba que es una salida real de la norma por muchas razones. Por otro lado, sin embargo, estas señoras están en la onda de la timba. La prueba está en su álbum Vale La Pena.

En un sentido, me parece muy raro que La Caro Band es una banda de timba en vez de tocar el 'sonido típico', el sonido tradicional de Cuba. Después de todo, la banda es de Matanzas, una provincia del país, en lugar de La Habana como uno esperaría. Además, los componentes del grupo son familia. De hecho, los cantantes Odalys, Lisette, Diana y Martha Caro son hermanas y sus maridos todos tocan en la banda! Además de eso, allí están esas mujeres al frente de la banda, un factor que dice director Blas Muñoz les dió 'dificultades' al principio.

Una vez que uno se mueve más allá de estas diferencias principalmente superficiales, sin embargo, es difícil seguir centrándose en ellos. Esta banda tiene una onda de timba bastante fuerte. Mientras que su sonido no es 'duro', con la resonancia altamente pulida uno se asocia con algunas de las bandas de timba 'nuevas', tiene una rugosidad, un fuerte sentido de 'chekendeke' que es muy agradable y muy bailable. Falta gran parte de la sensación de 'romántica' que afecta a muchos otros grupos de timba en su música. La Caro, sin embargo, son capaces de crear fuertes contrastes entre los versos y las secciones de mambo que siguen.

La base de este sonido es el bajo muy fino de Blas Muñoz, quien también es el autor de la música del grupo, y una potente base rítmica que maneja la percusión de timba omnipresente y rompe con brío y estilo, a pesar de la falta de una batería completa. Danny Iglesias, el que toca teclado/piano, absuelve a sí mismo bien y lanza un montuno interesante o tres, aunque él no es Rolando Luna o Tirso Duarte. En la sección de metales, el trompetista se destaca a veces con algunos pasajes muy finos. En general la banda tiene un sonido muy sólido y vigoroso que es difícil perder.

El punto de la verdadera prueba para mí, fue sin embargo, esos "cantantes mujeres'. Tengo que admitir que realmente prefiero escuchar cantantes masculinos, sobre todo en la timba (puedo contar el número de cantantes femeninas que disfruto con los dedos de una mano). Así que realmente tuve que trabajar duro para poner a un lado mis prejuicios para disfrutar la música de la banda. Lo que encontré fue que mientras la voz de la protagonista femenina era un gusto adquirido para mí, una vez que lo adquirí, realmente disfruté el estilo de cantar de las hermanas de Caro.

Creo que lo que funciona para este grupo es la armonía femenina de todas, sobre todo porque las cantantes armonizan tan bien. Estas señoras pueden realmente 'derribar'. Lisette, la vocalista, puede con lo mejor de ellas y el coro de sus hermanas ayuda para crear un tono más redondo que me parece mucho menos irritante que los otros grupos de timba con damas a carga actualmente disfrutando del éxito. Además, la inserción ocasional de una voz masculina crea un contraste picante al canto de las mujeres.

La Caro Band sabe cómo conseguir su ranura, y Vale La Pena, es un surco gracioso de bondad que vale la pena.

Songs / Canciones

1. Vale la pena
2. Que siga
3. El engañado
4. Idea loca
5. Pecar no es malo
6. Este no abunda
7. Pensar entre dos
8. Amor de etiqueta
9. Solo una vez
10. Rap de La Caro Band

Musicians / Músicos

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