New Year 2004 in Havana / El Año Nuevo 2004 en La Habana


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New Year 2004 in Havana: Good times, warm weather, Timba, hip-hop, and Friendship

The United States was on Orange Alert. Flights from Paris, England and even Mexico City were being held on tarmacs or cancelled for reasons unknown. The traffic inside LAX was at a standstill. Uniformed agents, perhaps homeland security personnel, were checking about one out of every dozen cars at random. Ours got picked, but the search was quick, and the agents were polite enough. Escaping the insipidness of Los Angeles and one of the coldest winters in history made such chaos worth dealing with.

Imagine celebrating the New Year in a place where you have a choice of seeing Los Van Van perform on the Malecón, La Charanga Habanera perform on the beach, Omara Portuondo and Orquesta Aragón perform in an auditorium in the central part of the city, Paulito FG perform with Azúcar Negra in another part of town, and all of these concerts are free! Everywhere we went, people, some who may not even know each other, would smile warmly, express 'Felicidades' and exchange handshakes and hugs.

Imagine experiencing all of this as you are warmed by the Caribbean sun, and surrounded by a delicious tropical breeze while strolling down streets lined with quaint, historic Mediterranean architecture that echo with the sounds of the present -- drums, timba music, bilingual hip-hop, and the constant chatter of neighbors conversing in a dialect of Spanish that almost sounds similar to a couple of places in South America. If you ask me, the Cuban variety has way more rhythm. Such an atmosphere can make Cuba seem like the center of the universe as you celebrate the coming of a new year.

It was so much fun spending the winter holidays of December 2001-Jan. 2002, I knew I'd be back.

Right after Christmas, some creative work in La Habana came up for my padrinos from São Paulo, Brazil and for me. They know the right people, so there we were on December 30th waiting for some free standby passes on a Brazilian airline to Venezuela, where we would catch a Cubana flight to Cuba. You have to go the extra mile sometimes.

Upon arrival in La Habana on the night of the 31st, I called several Cuban friends to find out where the parties were, but the only person I found still at home was Jorge Serrano – a Cuban professional basketball player for a Mexican team called the Marineros de Cozumel – one of the Cuban athletes we met on the Cubana flight into La Habana. He had incidentally invited me to a New Years Eve party.

He showed up minutes later with his brother, who encouraged us to go party with them in Las Playas del Este. Jorge's brother is a commissioner of sports in Cuba, and explained there would be lots of Cuban athletes at the party. It sounded interesting enough. We walked several blocks and waved down a peso taxi.

New Years Eve Party in La Habana

We arrived at the party around 11 p.m. There were about 50 people there, but enough food to feed 100. The air was alive with the sounds of Los Van Van, lots of Spanish hip hop by a number of Cuban artists, and I was surprised to hear the familiar sounds of United States rappers like Nas and the immortal Tupac. The rum and beer flowed like water, Habana Club, Cristal and Buccaneer, and there were countless dishes of roasted carne de cerdo, moros con cristianos, and mouth-watering yuca being passed around.

El Año Nuevo en La Habana: Buenos tiempos, calente tiempo, Timba, hip-hop y la amistad

Los Estados Unidos se encontraban en estado de alerta "color naranja." Los vuelos de Paris, Inglaterra y hasta de la ciudad de México eran detenidos en las pistas de aterrizaje o cancelados por alguna razón. El tráfico dentro del aeropuerto de Los Ángeles se había paralizado, y los uniformados, quizás los de la "seguridad nacional," registraban pasajeros al azar. Nos revisaron pero reconocemos que fueron amables. El hecho de escapar a lo insípido de Los Ángeles y uno de los inviernos más crueles en la historia hizo que el pequeño inconveniente de la inspección valiese la pena.

Imagínate celebrar el año nuevo en un lugar donde puedes elegir entre ver a Los Van Van en el Malecón de la Habana, o ver a La Charanga Habanera en la playa, a Omara Portuondo y la Orquesta Aragón en un auditorio en el centro de la ciudad, o ver a Paulito FG con Azúcar Negra en otra parte de la ciudad y disfrutar de todos estos conciertos gratuitamente! Por todas partes había gente que sin conocerse, se saludaban con una sonrisa, diciendo, "Felicidades" y hasta con abrazos!

Imagínate experimentar todo eso a medida que te calienta un sol caribeño, rodeada por una brisa tropical, caminando por las calles con históricas casas encantadoras que tienen un eco del presente -- tambores, música timba, hip-hop bilingüe y el susurro incesante de los vecinos hablando en un dialecto de español que suena algo parecido a como hablan en varias partes de Sudamérica. Si me preguntas, te diré que el dialecto cubano tiene mucho más ritmo. Tal ambiente te puede dar la impresión de que Cuba es el centro del universo mientras celebras la llegada de un año nuevo.

Me divertí tanto en el invierno de diciembre 2001 a enero del 2002 que sabía que volvería.
 

Justo después de la navidad, algo de trabajo creativo cayó en nuestras manos para mis padrinos, quienes vinieron desde São Paulo, Brasil y para mí. Ellos están bien conectados así que el día 30 de diciembre nos acogió esperando unos pases gratuitos en una aerolínea brasileña rumbo a Venezuela, desde donde enlazaríamos con un vuelo de la aerolínea Cubana hacía Cuba. A veces uno tiene que luchar para alcanzar una meta.

Al llegar a La Habana el día 31 en la noche, llamé a varios amigos cubanos para averiguar cuales eran las fiestas, pero la única persona a quien encontré en casa fue Jorge Serrano, un básquet-bolista profesional que juega con un equipo mexicano llamado los Marineros de Cozumel - uno de los atletas que habíamos conocido en el vuelo hacía La Habana. Casualmente me había invitado a una fiesta de año nuevo.

Apareció minutos después con su hermano quien nos convenció para asistir a una fiesta con ellos en Las Playas del Este. El hermano de Jorge es el Comisionado de Deportes en Cuba y él explicó que habrían muchos atletas cubanos en la fiesta. Sonaba bastante interesante. Caminamos varias cuadras y agarramos un taxi de a peso.

La víspera del año nuevo en La Habana

Llegamos a la fiesta alrededor de las 11 de la noche. Allí había unas 50 personas y comida como para alimentar a 100. El ambiente vibraba con los sonidos de Los Van Van, mucho hip-hop en español por varios artistas cubanos, y me sorprendió escuchar los artistas estadounidenses como Nas y el inmortal Tupac. El ron y la cerveza fluían como el agua: Habana Club, Cristal y Buccaneer y platos sabrosos como carne de cerdo, moros con cristianos y yuca que te hacía agua a la boca.

Mayito, el vocalista principal de Los Van Van
Mayito, el vocalista principal de Los Van Van
Mayito, the lead singer of Los Van Van

 

The TV was tuned to a Cuban version of Dick Clark's "New Year's Rockin' Eve." Mayito, the charismatic lead vocalist for Los Van Van, known for cool braids and headbands, was on stage with Juan Formell, who is rumored to not be feeling well these days. Haila, who many at the party believe to be "la nueva Celia” sang, and the list of well-known Cuban musicians who entertained on that program goes on. As I looked on from the balcony of the 4th floor apartment in this mostly Afro-Cuban neighborhood, I could see that every household was alive with people singing, playing musical instruments, sipping spirits as their stereos blasted the sounds of Cuban music over the generations -- rumba and son and everything that has followed. All of these sounds fused together like a chorus under the stars in celebration of the old year and welcoming the new year, as Caribbean winds and waves danced at beaches yards away.

Happiness

Every generation of cubanos at this party danced Cuban casino-style salsa. I was having so much fun dancing to La Charanga Habanera, I had no idea why well cared for crystal glasses were being shined up and filled with rum and passed around to everyone, why everyone was forming a big circle around the dining table. Jorge grabbed me by the hand to let me know it was "that time”. Jorge Serrano's mother, an Afro-Cuban woman who is a strong, yet soft-spoken matriarch, lead some prayers and good wishes and everyone toasted, gulped down the rum, said hello to 2004 and exchanged lots of hugs and kisses.

New Year's Day Salsa/Timba Concerts in Cuba

After offering some special morning prayers on the beach, it was time to attend a few of the many New Years Day concerts to shoot some photos of the various Cuban artists. We couldn't wait!

There are lots of salsa and some timba bands in the United States and other places. But there is something about the music being produced and played on the island. I have a theory about Afro-Cuban music produced in the Caribbean. In order to get fine wine, grapes need to be grown in a specific climate, a specific temperature, and a specific environment, using specific processing. Perhaps it's the Caribbean environment, the climate, the sun, the tropical breezes, the flora, fauna, warm waters and the culture all around you that results in the production of the best rumba, son, salsa and timba music on the planet.

We waved down another peso taxi, and chatted with others in the car about where to go. Maraca was playing in Regla, a small town on the other side of the bay from La Habana. I had to keep in mind that Maraca and less than half a dozen other Cuban artists, have at least been able to get a visa to play in the United States every now and then. I've seen him perform at a venue just minutes from my home. But there are many great Cuban groups who are very rarely, or never granted visas to tour in the United States -- I could only see them in La Habana. Singer/Songwriter Paulito Fernández Gallo, a.k.a. Paulito FG, or Paulo FG as he is now known, is one of those musicians. Although he was in the US in 2001, he has not been able to obtain a visa recently. In terms of versatility and feeling in contemporary Cuban salsa or Timba, Paulito's my boy -- lo máximo.

While Paulito was my personal pick for the evening, La Charanga Habanera, another great band that is seldom granted a visa to come to the United States, seemed to be everyone else's pick. The group, lead by David Calzado that pushes the envelope with songs entitled "Usa Condón” seems to be more popular than ever in Cuba right now. Their straight ahead timba rocks, but news is that their upcoming CD will be made up of lots of ballads based in more traditional Son music. Manolito y su Trabuco, another great artist we were unable to see in the States was playing in Marianao, but friends from El Vedado didn't want to go way out to a municipio – La Verde -- as some call small towns right outside La Habana proper. We decided to see Paulito.

El televisor estaba afinado a un programa que parecía ser el equivalente a la versión cubana de "La Noche Roquera del Año Nuevo con Dick Clark como Maestro de Ceremonias" Mayito, el vocalista carismático de Los Van Van, conocido por sus trenzas y pañuelos en la cabeza, compartía el escenario con Juan Formell, que dicen no se siente muy bien estos días. Haila, que muchos creen ser la "Nueva Celia" cantó junto a una lista interminable de músicos cubanos que se presentaron en el programa. A medida que yo miraba desde el balcón en el cuarto piso, podía ver que cada hogar estaba en candela con gente cantando, tocando instrumentos, tomando ron, acompañado por la música de varias generaciones que emanaba de los estéreos.... rumba y son y todo lo que lo sigue. Todos estos sonidos se unían debajo de las estrellas en celebración del año que se avecinaba, mientras las brisas caribeñas bailaban sobre las olas en la playa a unos metros de distancia.

Felicidades

Todas las generaciones de cubanos en esta fiesta bailaban salsa estilo casino cubano. Me divertí tanto bailando a La Charanga Habanera que no entendía porqué los vasos de cristal se brillaban y los llenaban de ron, dando uno a cada persona en la fiesta. No entendía porqué todos formaban un círculo alrededor de la mesa en el comedor. Jorge me agarró de la mano para decirme que era "esa hora". Su madre, una mujer afro-cubana fuerte, bien hablada, la matriarca de la familia, rezó y bendició a todos. Brindamos con el ron, saludamos al nuevo año 2004 y entrecambiabamos muchos abrazos y besos.

El Día del Año Nuevo / Conciertos de Timba en Cuba

Después de unas ofrendas especiales a Yemayá en la playa, llegó la hora de asistir a algunos de los conciertos del año nuevo y sacar fotos de varios artistas cubanos. No podíamos esperar!

Existen muchos conjuntos de salsa y algunos de Timba en los EEUU y en otros lados, pero hay algo especial que proviene de la música producida en la isla. Tengo una teoría sobre la música afro-cubana. Para producir un vino fino, necesitas unas cepas plantadas en un clima específico, una temperatura específica, un clima exacto, procesándolo con una fórmula exacta. Tal vez es el ambiente caribeño, el clima, el sol, las brisas tropicales, la flora, la fauna, los aguas tibias y la cultura de alrededor lo que produce la mejor rumba, son, salsa y música timba en el planeta.

Agarramos otro taxi de peso y discutimos con nuestros amigos en el auto... ¿a dónde ir? Maraca estaba tocando en Regla, un pueblo al otro lado de la bahía de La Habana. Tenía que mantener presente que entre los pocos artistas cubanos que lograban conseguir visas para tocar en los EEUU, estaba Maraca. Lo había visto en un lugar a pocos minutos de mi casa. Pero hay muchos grupos cubanos excelentes que jamás, o raras veces logran conseguir visas para tocar en los EEUU - y a ellos solamente los podía ver en La Habana. Cantautor Paulo Fernández Gallo, también conocido como Paulito FG, o Paulo FG, como se conoce hoy en día, es uno de estos músicos. Aunque él sí estuvo en los EEUU en el año 2001, no ha podido sacar una visa últimamente. Hablando de versatilidad y salsa cubana contemporánea o Timba, Paulito es el hombre - lo máximo!

Aunque yo hubiera escogido Paulito, La Charanga Habanera, otro grupo fenomenal que pocas veces ha logrado conseguir una visa para los EEUU, parece haber sido el favorito de lo demás del grupo. David Calzado, el director del conjunto, empuja los límites con canciones como, "Usa Condón" y parece ser más popular que nunca en Cuba. Su Timba está que arde, pero rumores de su próximo CD dicen que consistirá en muchas baladas basadas en la música son tradicional. Manolito y su Trabuco, otro artista fenomenal que no logramos ver en los EEUU estaba tocando en Marianao pero los amigos del Vedado no querían ir hasta un municipio - La Verde - en las afueras de la ciudad. Decidimos ver a Paulito.

Paulo FG in concert in La Habana, January, 2004
Paulo FG in concert in La Habana, January, 2004

Paulito FG

There were at least 2000 people at the Paulito concert in an area about 25 minutes from Central Havana. I had heard Paulito is always late, ...but worth the wait. Dios mío! The way he whispers 'suave'... 'así' ... and shouts 'sube,' 'anda,' 'tumbao,' and the way he moves... so smoothly all over the stage! Paulito exudes all things that are modern Afro-Cuban music.
 

Paulito and his band "Elite" sang and played songs from his last few CDs, and did several from his latest effort, Te Deseo Suerte.

Paulito put on a phenomenal show in La Habana, and the Cuban public just loves him. Paulito's video, Te Deseo Suerte, just won the award for the most popular video in Cuba for 2003 at the Premios Lucas -- Cuba's version of the MTV Awards.

Eternal Summer

The next couple of days were spent recovering from the busy New Year's celebrations. My madrina and I went to the warm beaches of Playa Guanabo in Brazilian swimsuits, enjoying Cuba's eterno verano. China and Odalys's apartment is kind of like a sorority house in El Vedado – Cubana style - where women of all ages from the neighborhood gather to do their nails, drink café cubano, and listen to Radio Taíno, a popular music station, and talk. We hung out savoring Copelia ice cream, island guayaba and fruta bomba in winter weather of about 68 degrees after midnight, as we chatted about clothes, family, and exchanged gossip about neighbors, friends, and lovers in La Habana and Los Angeles.

Los Van Van and an Orisha

On Sunday, January 4th, we had heard that Los Van Van were playing at the Habana Café, a night club at the beautiful Meliá Cohiba Hotel near the famous Malecón. Seeing Los Van Van in an intimate setting like the Habana Café which holds about 400 people would be much better than seeing them in the stadium-like venue where they played on New Year's Day.

While standing in a long line made up of locals and Europeans from everywhere in the EU, we met up with Yotuel from the renowned hip-hop band Orishas. He is a close friend of el socio del Vedado – Joel, a dear friend who I've known for a few years now. Yotuel and Joel grew up together and went to the same schools. Yotuel, who now lives in France, as do other members of Orishas, was in Cuba visiting family. Just days ago, the Orishas video "¿Qué Pasa?” also won a Cuban Lucas Award, in the category of visual effects and rap. This victory further legitimizes hip-hop a lo Cubano as a genre in Cuban music.

Although Los Van Van have played in Los Angeles several times, it was something special seeing them on the home turf. The exuberant crowd's joy was contagious, and they expressed it by not only dancing casino, but also singing along with most of the songs, such as "Soy Todo" – songs that seem almost like anthems to much of the Cuban public. It is moments like these that Cubans, Caribeños, and Afro-Caribbean music lovers all over the world live for. Toward the end of the show, Yotuel got on stage and sang a duet with Mayito. The crowd went nuts. Joel was almost in tears. I thought, "Only in La Habana!”

Emergency

After assisting on a documentary project in Villa Clara province for a few days, it was back to La Habana. My padrinos, Marisol and Luisinho, had to get back to Los Angeles a few days earlier than I did. While having so much fun on vacation, nobody ever thinks about ending up in the hospital. At around 6 o'clock one morning, I sat in a corner in my bedroom, sobbing due to excruciating abdominal pain. After being asked, "Amor, qué te pasa?”, several times, I said between tears that I was "...fine and didn't need a doctor.” Friends and neighbors from El Vedado immediately began screaming at each other across balconies at the crack of dawn in lightening-speed Spanish in order to get their friend to the nearest hospital. They were worried that the ambulance they had just called would take too long.

Cuban hospitals lack normal comforts such as sheets and pillows, but they don't lack caring, dedicated doctors. They figured it was appendicitis and not one, but two doctors tended to me the moment I got there. Dr. Alonso and Dr. Eduardo began running tests immediately. Cuban friends from El Vedado were by my side, quite worried, and perhaps more nervous than I was. I was released a couple of days later, feeling weak, but much better.

Despite a few tense moments, it was a great vacation, great weather, great beaches, great food, great music (of course!), and great people. I was still in a bit of pain, so my Cuban friends helped pack up my suitcases, called the airport to confirm my flights, and even checked me in when we got there.

On the way to the airport with Odalys, Joel and another 'acere' from El Vedado, we listened to the Te Deseo Suerte CD. I was thinking about my Cuban friends, and the importance of friendship, in La Habana or in Los Angeles. I remembered Paulo FG singing "Son de un Amigo" at his concert on New Year's Day, and thought sí... ¡Qué viva la amistad!

Angelisa M. Lagos is an L.A. based language and theater teacher, freelance writer, and contributor to websites such as Mundo Afro Latino and Latino L.A.

Paulito FG

Habían unas 2000 personas en el concierto de Paulito en un lugar a unos 25 minutos del centro de la Habana. Me habían dicho que Paulito siempre llega tarde, pero que vale la pena la espera. Diós mío! La manera que susurra "suave" ... "así"... y grita "sube", "anda" y "tumbao" ...y la manera que se mueve ... tan suavemente por todo el escenario! Paulito personifica todo lo que es la música moderna afro-cubana. Paulito y su conjunto "Elite" tocaron canciones de los CDs anteriores y algunos del último, Te Deseo Suerte.

Paulito dió un buen concierto en La Habana y el público cubano lo adora. Hace no mucho que el vídeo de Paulito, Te Deseo Suerte ganó un premio Lucas como el más popular en Cuba en el año 2003 - el equivalente a los premios de MTV.

Eterno Verano

Los próximos días lo pasamos recuperándonos de las celebraciones del año nuevo. Mi madrina y yo fuimos a las playas cálidas de Guanabo en trajes de baño estilo brasileño, gozando el eterno verano de Cuba. El departamento de China y Odalys es algo como una casa de sororidad en El Vedado - al estilo cubano - donde todas las mujeres de todas edades se juntan para pintarse las uñas, tomar café cubano y escuchar la Radio Taíno, una emisora popular y para hablar. Tomamos helados de Copelia, guayaba y fruta bomba en el invierno de 68 grados farenheit después de la medianoche. Hablamos de las modas, la familia, los chismes de los vecinos, los amigos y los amantes en La Habana y Los Angeles.

Los Van Van y un Orisha

El domingo, 4 de enero, nos enteramos que Los Van Van iban a tocar en el Habana Café, un club nocturno en el bello Hotel Meliá Cohiba cerca del Malecón. Ver a Los Van Van en un lugar íntimo como el Habana Café donde caben unas 400 personas sería mucho mejor que verlos en un lugar con el tamaño de un estadio donde habían tocado el día del año nuevo.

Parada en una fila larga de cubanos y Europeos, nos encontramos con Yotuel, uno de los miembros del conjunto Orishas. Es un muy amigo de uno de mis socios en el Vedado - Joel, un amigo de varios años. Yotuel y Joel se criaron juntos y asistieron las mismas esculeas. Yotuel vive en Francia ahora, al igual que el resto del conjunto, pero estaba en Cuba visitando a su familia. Pocos días antes el vídeo, "¿Qué Pasa?" había ganado también un premio Lucas en la categoría de efectos visuales y rap. Esa victoria legitima al hip-hop a lo cubano como un nuevo género en la música cubana.

Aunque Los Van Van han tocado varias veces en Los Angeles, fue algo especial verlos en su propia tierra. La felicidad de las multitudes fue contagiosa y no sólo la expresaron bailando casino, pero también cantando con la mayoría de las canciones, como "Soy Todo" - canciones que son casi como himnos nacionales para los cubanos. Son momentos como estos que hacen felices a los amantes de la música cubana y afro-caribeña. Casi al final del concierto, Yotuel se subió al escenario y cantó un dúo con Mayito. El público se volvió loco! Joel casi lloró. Yo pensé, "Sólo en La Habana".

Caso Urgente

Después de aportar ayuda en un documental en la provincia de Villa Clara por unos días, volvimos a La Habana. Mis padrinos, Marison y Luisinho, tuvieron que regresar a Los Ángeles antes que yo. Cuando una esta disfrutando del momento, ni siquiera se pone a pensar que podría terminar en un hospital. Un día, como a eso de las seis de la mañana, me encontraba sollozando debido a un intenso dolor abdominal. Mis amigos me preguntaban, "Amor, qué te pasa?” y yo, entre lágrimas, les decía que estaba bien, que no necesitaba un médico. En cosa de minutos, amigos y vecinos del Vedado empezaron a gritar velozmente de balcón a balcón en la madrugada, pues temían que la ambulancia que habían llamado no iba a llegar a tiempo para llevarme al hospital.

Los hospitales cubanos no tienen cosas básicas como sábanas y almohadas, pero tampoco tienen escasez de médicos sensibles y dedicados. Me diagnosticaron con apendicitis y desde el momento en que llegué, me atendieron dos doctores: el Dr. Alonso y el Dr. Eduardo. Mis amigos cubanos del Vedado se quedaron a mi lado, más preocupados que yo. Unos días más tarde me dieron de alta, débil, pero mucho mejor.

A pesar de todo, tuve unas fabulosas vacaciones, disfruté de un extraordinario clima, playas bellas, muy buena comida, buena música (por supuesto!), y conocí a un gran pueblo! Aún estaba con dolor en el momento de mi partida, así que mis amigos cubanos me ayudaron a empacar las maletas, llamaron al aeropuerto para confirmar mi vuelo, y hasta me ayudaron a llegar allá.

Cuando íbamos rumbo al aeropuerto, Odalys, Joel y otro acere del Vedado, escuchamos el CD de Te Deseo Suerte. Estaba pensando en mis amigos cubanos y en la importancia de tener amigos, ya sea en La Habana o en Los Ángeles. Recordaba a Paulo FG cantando el "Son de un Amigo" en el concierto el primer día y pensé: "Sí,…¡Qué viva la amistad!

Angelisa M. Lagos reside en Los Angeles, es maestra de lenguajes y teatro, escritora freelance, y sus trabajos aparecen en sitios web como "Mundo Afro Latino" y "Latino LA."

El año nuevo en La Habana 2004

 

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