Arsenio: Son, Mambo and Salsa / Arsenio, el son, el mambo y la salsa
 

Arsenio Rodríguez, el Ciego Maravilloso, cuyo nombre verdadero era Arsenio Travieso Scull

Arsenio Rodríguez, el Ciego Maravilloso,
cuyo nombre verdadero era Arsenio Travieso Scull

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Arsenio Rodríguez is considered one of the architects of the "Habana-ized" Son, the Mambo and Salsa, and a natural genius and Cuban musician. He is considered to be one of the sacred masters of Caribbean rhythms, together with Ignacio Piñeiro, Miguel Matamoros, Enrique Jorrín and Dámaso Pérez Prado. With only one of these great musicians, any country could compete in the music world. Cuba has more than 25 of the greatest international musicians of all time.

A great book about Arsenio Rodríguez has not yet been written; but to let you read a glimpse of that book, which I am in the process of finishing, I am offering this excerpt – exclusively for the readers of SalsaPower - an advance for those who love Cuban music. This is from a collective interview, unedited, which took place during the last century at the home of Arsenio's family. Participants: Mercedes Scull TraviesoCheché– (sister), Regla María Scull Travieso (Arsenio's only daughter), Raúl Travieso (who has since passed away), Arsenio's brother, Rubén González (the pianist for Arsenio and for the Buena Vista Social Club, now deceased), Rolando Ávila Ferrán, current Director of Arsenio's group, which exists to this day.

- Let's begin by clearing up Arsenio's date of birth and his true name.

- Raúl: His true name is Arsenio Travieso Scull. The Rodríguez surname was an artistic stage name. In the area where he lived, there were a lot of people who could have had that surname. The Dictionary of Cuban Music states that Arsenio was born on August 30, 1911, in Guira de Macurijes, Matanzas, even though the birth records in Guines show him to have been born in 1913.

- What was Arsenio like?

- Cheché: He told lots of stories, passed down from the black African slaves. There were a lot of us, we lived telling jokes all the time, anecdotes, ...we had to lighten our load somehow. Even though Arsenio looked like a black savage, he was very studious, always consulting the dictionary. We had to read books to him when he was small, tell him about the movies we saw, and he never missed a radio show. He was very proud and would check out all of his band members to be sure their hair was cut and they were dressed correctly. He had a strong voice, but could sing falsetto as well. He ate very well: "arroz que llore" (rice with lots of fat, a country custom). Pork didn't sit well with him, which is why he wrote a song dedicated to the pig called, "Vista Gacha". Like most musicians, he didn't know how to dance, he didn't drink nor did he smoke.

- How did Arsenio get along with the music?

- Ruben González (pianist of the Buena Vista Social Club, in 1997): Arsenio was a walking school for the "son". We all learned from his teachings. He taught us to dominate the "clave", an essential part of the mechanics of "son" music, so that the dancer can mark the beat. He was very rigorous with musical technique, a dictator with regard to the precise interpretation of it.

- Let's talk about the tragedy of his blindness.

- Regla: He was blind from childhood. There were a lot of rumors about how he lost his sight. Perhaps it was a genetic defect, like some say. In 1946 he traveled to New York to attempt an operation with Dr. Castroviejo. But in the end it was impossible, there was nothing he could do. "Complete happiness doesn't exist," said Arsenio during those tragic days. "I have the luck to have music to relieve me, even though I am blind. There are many people who have their sight and can't even begin to imagine all the good things there are in life. Others have wealth, but are always lacking something."

- Raúl: It was during that time period that he wrote the song called, "La vida es un sueño" (Life is but a dream):
"After one lives through twenty disappointments /
What does one more matter /
After you know how life is /
You shouldn't cry /
You should know that everything is a lie /
That nothing is true /
You must live for the moment in happiness /
Enjoy what you can /
Because when you add it all up /
Life is but a dream /
And you lose everything."

- When did he move to New York?

- Raúl: In 1950 I got him a contract and he took off with some of his musicians and his brother who was his right hand man and they got held up by a gang and threatened with death. When we got to NY, the Tumbadora was a novelty for the musicians. We got lost in the Latin neighborhood of Harlem in the Big Apple and Arsenio would tell us exactly where to go. Blind people have a sixth sense which he developed in that jungle.

- Arsenio said that in NY they robbed him musically.

- Rubén González: First there were those who in New York did a version of La Pachanga, which wasn't more than a "son montuno" from the eastern part of Cuba, which Arsenio did with his trademark style of "capetillo," "diablo" or "mambo". This formed the basis for the mambo toward the end of the 1930's. The version by Pérez Prado was another thing altogether, more elaborate and magnificent. The Latin salseros also followed the technical musical basis of the "son" groups, in the style of Arsenio.

- What were Arsenio's last days like?

- Raúl: He wrote a lot of letters to Cuba, to Cheché, he wanted to spend the last years of his life in his country. At the end he went to live with me in Los Ángeles, but he was already suffering from diabetes. He died trying to keep Cuban music alive, with all of its traditions. He planted the seed of many other musical styles, and many musicians made a living from that. When he died there was a great commotion among the Latin musicians in the US. He was very well respected.

- And Arsenio's Band? Is it still going?

- Rolando Ávila: Arsenio's torch stays lit no matter what. We are perfecting his band, so that Arsenio's son never dies.

Arsenio Rodríguez es considerado uno de los arquitectos del son "habanizado", el mambo y la salsa. Un genio primitivo y natural de la música cubana. Se encuentra entre los monstruos sagrados de los ritmos caribeños, junto a Ignacio Piñeiro, Miguel Matamoros, Enrique Jorrín y Dámaso Pérez Prado. Con uno solo de estos colosos, cualquier país pudiera competir en el mundo de la música. Cuba cuenta con más de 25 grandes figuras internacionales de gran calado.

Un gran libro sobre Arsenio Rodríguez no se ha escrito todavía; para degustar de este libro que ahora estoy preparando, ofrezco a los lectores de la web – en exclusivo para SalsaPower - una avanzadilla para los amantes de la música cubana. Esta es una entrevista colectiva inédita, realizada el pasado siglo en la vivienda de la familia de Arsenio. Participan: Mercedes Scull TraviesoCheché– (hermana), Regla María Scull Travieso (única hija de Arsenio), Raúl Travieso (fallecido), hermano de Arsenio, Rubén González (El fallecido pianista de Arsenio y del Buena Vista Social Club), Rolando Ávila Ferrán, actual director del conjunto de Arsenio.

- Comencemos por aclarar la fecha de nacimiento y el nombre verdadero de Arsenio.

- Raúl: El verdadero nombre es: Arsenio Travieso Scull, el apellido Rodríguez lo adopta artísticamente. En la zona donde vivia mucha gente pudiente tenía ese apellido. El Diccionario de la Música Cubana publica que Arsenio nace el 30 de agosto de 1911, en Guira de Macurijes, Matanzas. Aunque la inscripción asentada en Guines ofrece como nacimiento el año 1913.

- ¿Cómo era Arsenio?

- Cheché: Era muy cuentero, heredado de los negros esclavos africanos; éramos muchos negros, vivíamos haciendo chistes, anécdotas, había que alegrar la vida de alguna manera. Arsenio, aunque parecía un negro salvaje, era muy estudioso, pedía consultar el diccionario, había que leerle libros, contarle las películas, no se perdía los episodios de la radio. Era muy presumido, revisaba sus músicos a ver si estaban pelados y con traje completo. Tenía una voz fuerte, hacía de falsete y todo. Comía bien y bueno: arroz que llore (con mucha grasa, costumbre guajira). El cerdo le hacía daño, por eso le compuso una canción al cerdo, se llama Vista Gacha. Como casi todos los músicos, no sabía bailar, no tomaba, ni fumaba.

- ¿En la música cómo procedía Arsenio?

- Ruben González (pianista del Buena Vista Social Club, en 1997): Arsenio era una escuela de son, todos aprendimos de sus enseñanzas. Nos orientaba en el dominio de la clave, punto esencial de la mecánica de la música sonera, para que el bailador pueda marcar el paso. Él era muy riguroso en la técnica musical, un dictador en el oficio preciso de la interpretación.

- Hablemos de su tragedia de su ceguera.

- Regla: Desde niño quedó ciego, hay muchas leyendas de la pérdida de la vista, quizás haya sido una deficiencia genética, como dicen algunos. Él viaja en 1947 a New York a tratar de operarse con el Dr. Castroviejo. Finalmente fue imposible su operación, no había nada que hacer. "La felicidad completa no existe –dijo Arsenio en aquellos trágicos días- Yo tengo la suerte de que aún estando ciego tengo la música como alivio. Hay mucha gente que tiene vista y no imagina cuántas cosas buenas hay en la vida. Otros tienen riquezas, pero siempre necesitan algo".

- Raúl: Es en ese momento en que compone la canción: La vida es un sueño.
"Después que uno vive veinte desengaños/
que importa uno más/
después que conozcas la acción de la vida/
no debes llorar/
Hay que darse cuenta que todo es mentira/
que nada es verdad/
Hay que vivir el momento feliz/
hay que gozar lo que puedas gozar/
porque sacando la cuenta en total/
la vida es un sueño/
y todo se va/."

- ¿Cuándo va a residir a New York?

- Raúl: En 1950 le consigo un contrato y el parte con algunos músicos y su hermano que era su lazarillo, y estaba amenazado de muerte por pandilleros. Cuando llegamos a NY, fue un acontecimiento para los músicos descubrir la tumbadora. En la gran manzana nos perdíamos en el barrio latino de Harlem y Arsenio nos conducía por el camino exacto. Los ciegos tienen un sexto sentido que él desarrolló en aquella selva.

- Arsenio declara que en NY lo saquearon musicalmente.

- Rubén González: Primero los que hicieron en New York la versión de La pachanga, que no era más que el son montuno oriental, elaborado por Arsenio en su estilo de "capetillo" "diablo" o "mambo", base del mambo de finales de la década de 1930. Lo de Pérez Prado era otra cosa más elaborada y magnificada. Los salseros latinos, también siguieron el fundamento de la técnica musical de los conjuntos soneros, a la manera de Arsenio.

- ¿Cómo fueron los últimos días de Arsenio?

- Raúl: Enviaba muchas cartas a Cuba, a Cheché, sentía el deseo de pasar los ultimos años de su vida en su país. En la etapa final fue a vivir conmigo a Los Ángeles, tenía el padecimiento de la diabetes. Murió en la resistencia de la música cubana, en sus tradiciones. Sembró el árbol de muchas variantes musicales, otros vivieron de eso. Cuando murió hubo una conmoción de los músicos latinos en EE.UU., era muy respetado.

- ¿Se mantiene el conjunto de Arsenio?

- Rolando Ávila: La antorcha de Arsenio se mantiene contra viento y marea. El conjunto lo estamos perfeccionando, para que no muera el son de Arsenio.

 

 

Esta página fue actualizada / this page was updated on 31-May-2013