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From Son to Songo: How Formell defined "Timba with Songo"
Del Son al Songo: Cómo Formell lo definió "Timba con Songo"

Franciscso Ulloa, Member of the Trompetas de Oro


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How Formell defined "Timba with Songo"

Since the time that different types of popular Cuban music have existed, there has not been a musical genre that has caused more diverse opinions among the experts than that of the "son". This of course, does not leave by the wayside the Changüí and other derivations which undenyably have their origins in the Son, including Salsa, Songo, Timba and other pseudonyms that have been used to differentiate between the styles and formats that have surfaced over the 40 some years that the son has been in existance.

We will try to explain here, in our own way, what Juan Formell called, "Timba con Songo."

Since Juan Formell appeared on the Cuban musical scene as a member of the Orquesta Revé near the end of the 60's, certain subtle transformations began to take place that would revolutionize Cuban music and that have served as a basis for all of the new musical movements, at the same time maintaining the authenticity of the Son. This shows the rich musical roots that have always been inside our dear island - Cuba.

What is Songo?


Without going into a profound theoretical explanation, "...it is the synthesis of a personality, of a way of being and feeling the music, a sum of cultures and a way of making a musician into someone polyfacetic and original: Juan Formell." (Francisco Ulloa).

In the beginning

Of all of the changes made by Juan Formell, the most well known are those he made to the musical format known as a Charanga Orchestra, among others: the incorporation of the bass and the electric guitar, the introduction of the Vermona electric organ, some with double keyboards, known as the organeta (possibly of Soviet origin), the larger violin and cello section, in addition to the use of the violins imitating the strumming on the guitar; substitution of the 5-hole flute for the traditional flute and the use of the singers, as well as the full drum set (known as the Cuban Drum set); and introduction of the three trombone section, which caused a grumble among the music critics when it was first done. These changes have changed the sound of the traditional format of those groups that played Son. It was a sort of hybrid between the Rock, Jazz, Big Band and Charanga Orchestras.


It was the elements taken from the Son, Rock, Jazz and the percussion instruments with the full drum set as well as other Afro-Cuban rhythmic instruments, including the Pailas, that Formell called Songo, "... which consists of a rhythm design in the percussion, combining the tumbao in the piano, followed by the electric bass with a counter rhythm and obtaining a well defined cadence that the dancers can pick up on immediately. With this they go on to form new choreographies including pelvic thrusts and rather lascivic movements...".

In the beginning what made Songo so special was the participation of the drummer Blas Egües and the decisive contributions of the percussionist, José Luís Quintana (Changuito), as well as the participation of César Pedroso (Pupi) who had a very special way of executing the tumbao on the piano, and mostly the charismatic and unique style of the Master Juan Formell on the bass.


Songo is alive and well today within that formidable, universally well-known group called the Orquesta Los Van Van, and proof of that is the Grammy Award they received in 1999 for the album they recorded in the Estudios ABDALA (Cuba) entitled, Llegó Van Van. The following songs, "Permiso, que llegó Van Van;" "El negro está cocinando" and "Temba, tumba, timba," are prime examples of some of the best songo around.

With the CD, Llegó Van Van this group has run circles around the most popular salsa groups today and have proven that "Timba con Songo" is not an accident. It is the culmination of 30 years of transcending the other groups in their genre, and sets apart not only the founder of the group, but all of those who have contributed to the enrichment of Cuban music, both in and out of the Orquesta Los Van Van.


It is paradoxical that the Grammys awarded the Orquesta Los Van Van this award in 1999 for the category of "Best Salsa Group". No, this is not salsa! This is Songo con Timba!

Definitions:

Timba: Synonym of "Piquete".


Piquete: Non-conventional musical group that may take different formats and execute distinct styles of music.

Tumbao: A very particular way of playing the piano with a counterpoint line that repeats and acquires almost a percussive quality.


May 29, 2003, in Santiago, Cuba.

Translator's note: Thank you to Tomás Cruz for help with Cuban musical terminology!

Cómo Formell lo definió "Timba con Songo"

Desde que existen las distintas manifestaciones de la música popular cubana, no ha habido otro género que más polémica haya causado entre los especialistas que el "complejo del Son". Esto sin pasar por alto el Changüí y las distintas derivaciones que innegablemente tienen su origen a partir del Son, incluyendo la Salsa, el Songo, la Timba y otros seudónimos que se han utilizado como una manera lógica de diferenciar los distintos estilos y formatos que han ido surgiendo en el decursar de los últimos 40 años del quehacer sonero.


A continuación vamos a tratar de explicar lo referente a una manera "sui generis" de interpretar el Son, a lo que su autor Juan Formell denominó "Timba con Songo".

Desde la aparición de Juan Formell en la vida artística musical cubana como integrante de la Orquesta Revé a finales de la década del 1960, comienzan a suceder ciertas transformaciones que paulatinamente van a revolucionar la música cubana y que han servido de base para todo movimiento renovador, manteniendo la autenticidad del Son y que demuestran que sus verdaderas raíces siempre han permanecido dentro de nuestra querida Isla - Cuba.

¿Qué cosa es el Songo?


Sin entrar en un profundo análisis teórico, a priori: "...es la síntesis de una personalidad, de una manera de ser y de sentir la música, un resumen de culturas y manera de hacer de un músico polifacético y original: Juan Formell..." (Francisco Ulloa).

Antecedentes

De todos son conocidos los cambios introducidos por Juan Formell en el formato de la Orquesta Charanga, entre otros: la incorporación del bajo y la guitarra eléctrica, introducción de la organeta, amplificación de la sección de violines y violoncelo; además la utilización de los Violines imitando el rayado de la guitarra; sustitución de la flauta de cinco Llaves o de palo por la de sistema, utilización de los cantantes en el montaje de voces, enriquecimiento del set de la percusión utilizando la batería completa (lo que se va a denominar batería cubana); introducción de la sección de tres trombones, lo que en un principio ocasionó una polémica entre los críticos musicales. Estos aportes van a dar una renovación a la sonoridad hasta ese momento característica de los formatos tradicionales para interpretar el son, es una especie de híbrido entre los grupos de Rock, Jazz, Big Band y Orquesta Charanga.


Los elementos tomados del Son, el Rock, el Jazz y el set de percusión con la batería completa y otros instrumentos rítmicos afro-cubanos, incluyendo las pailas, fue a lo que Formell denominó Songo: "... que consiste en un diseño rítmico en la percusión, combinado con un tumbao en el piano, seguido por el bajo eléctrico a contra tiempo, obteniendo una cadencia muy bien lograda, que los bailadores identificaron inmediatamente, añadiendo nuevas figuraciones a las coreografías y acompañándola con golpes pélvicos y contoneos de movimientos lascivos...".

En los inicios del Songo, señalan los especialistas, tuvo gran importancia la participación del baterista Blas Egües y el decisivo aporte del percusionista José Luís Quintana (Changuito), así como la participación de César Pedroso (Pupi) con una manera muy particular de ejecutar los tumbao en el piano, y el estilo muy particular y carismático del Maestro Juan Formell de ejecutar el bajo.


En la actualidad el Songo mantiene su vigencia dentro de esa formidable agrupación de gran aceptación universal que es la Orquesta Los Van Van, y una muestra de ello es el Premio Grammy obtenido en el año 1999 por su disco grabado en los Estudios ABDALA (Cuba) intitulado: Llegó Van Van. En este CD se destacan: "Permiso, que llegó Van Van"; "El negro está cocinando" y "Temba, tumba, timba", aquí podemos encontrar los mejores ejemplos del complejo Songo.

Con el CD, Llegó Van Van se ha impuesto notablemente, por no decir que ha arrasado con los grupos musicales más populares hacedores de la llamada Salsa; sin lugar a dudas, que la "Timba con Songo" no es una casualidad, es todo un quehacer de más de 30 años que lo diferencia de los demás géneros, y no sólo un valioso y trascendental aporte de su fundador, sino también, de todos los que de una forma u otra han contribuido dentro y fuera de la Orquesta Los Van Van al enriquecimiento de la música cubana.


Es paradójico que el Grammy otorga este Premio a la Orquesta Los Van Van en el año 1999 dentro de la categoría "mejor grupo de salsa?". No, ¡no es Salsa! ¡Es Songo con Timba!

Definiciones:

Timba: Nombre sinónimo de Piquete.


Piquete: Grupo musical no convencional que puede tener distintos formatos, y ejecutar distintos estilos de música.

Tumbao: Manera de tocar muy peculiar en el piano una línea contrapuntística que se repite y adquiere una manera casi percutiva.


29 de Mayo del 2003, en Santiago de Cuba.

Nota del traductor: gracias a Tomás Cruz para ayuda con la terminología musical cubana!

Del Son al Songo

 

Esta página fue actualizada / this page was updated on 07-Jun-2013
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