Rubén González
89 aniversario del nacimiento de un pianista legendario
On the 89th Anniversary of the Legendary Pianist's Birth
 

Rubén González, pianista cubano

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Rubén González: A legend of Cuban music

"I like to sound like Son, like Cuban Son"

In 1996, close to 80 years old, Rubén González Fontanilla was rediscovered by the American guitarist Ry Cooder for their outstanding participation in the Buena Vista Social Club album, along with other living legends of Cuba such as the nonagenarian Compay Segundo, Ibrahim Ferrer, bassist Orlando López (Cachao), Omara Portuondo, Barbarito Torres, the trumpeter Manuel Mirabal, the sonero Elíades Ochoa, as well as Pío Leyva, among others.

This was followed by the fascination his music caused in Europe, where he is a legend.

Interpreter and precursor of Latin jazz, Rubén González once said, "I have very few things left to do. I wanted to play the Cuban Son well, go stroll through many countries and be lucky enough that people would like what I played and so it happened, so I am glad for the luck I've had".

When the Buena Vista Social Club furor happend, it had been 10 years since he had played the black and white keys of a piano.

He was suffering from arthritic hands, was almost resigned to not play anymore ...but his time has come ...and took over the stages in many countries with his mastery of the piano, doing the music from 40 years ago, stirring the hearts of lovers of traditional Cuban music.

He was born on May 26, 1919 in Encrucijada, Las Villas, Cuba, and was considered a child prodigy when he began his piano studies with his sister Josefa González until he graduated from the Conservatory of Cienfuegos in 1934. Although he made an attempt to study medicine, his passion for music was stronger, and this led him to abandon these studies and move to Havana in 1941 to be a full-time musician.

There, after recording with Arsenio Rodríguez, he joined the Orquesta de Los Hermanos, where he also played with percussionist Mongo Santamaría. This was followed by an extended period in which he lived in Panama and Argentina, where she shared the stage with tango musicians.

At the beginning of the 1960s, he returned to Havana, where he played with various cabaret orchestras, until he joined the band of Enrique Jorrín (creator of cha-cha-chá), with whom he stayed for 25 years, until the death of the latter. Despite having been in charge of the Orchestra, painful arthritis forced him to announce his retirement in the mid-1980s.

It is important to point out that Rubén González joined the Charanga de Paulina Alvarez. In 1943 was also pianist for the Conjunto de Arsenio Rodríguez, as well as joining other groups like Kubavana, Senén Suárez's group, CMQ Orchestra and was also pianist of the Cuban Institute of Radio and Television (ICRT).

He starred in the Cabaret San Souci in Havana with the singer Rolando Lasérie.

He worked in various groups like Jazzband Siboney, Orquesta Riverside, in the Charanga América del 56 and others.

Things began to change when he recorded with the Afro-Cuban All Stars in 1996, "A todo el mundo le gusta", which attracted worldwide attention to Cuban music.

His work in the Buena Vista Social Club with Ry Cooder who turned it into an international phenomenon. After signing with World Circuit, Cooder's record label, he released his album "Introducing Rubén González" which debuted when he was 78 years old, and was then followed by three more in the following years.

In 1997 he won the Grammy Award and that same year appeared in Madrid and Mexico.

He gave a show at Carnegie Hall in New York, in London, England, Greece, Amsterdam, Holland, Belgium, France, and Japan.

He was nominated for a Latin Grammy for Chanchullo, for Best Tropical Music Album 2002.

He died in Havana, on December 8, 2003.

Among his works are:

As a soloist
    1997    Introducing...Rubén González
    1998    Indestructible
    1999    Estrellas de Areíto
    2000    Rubén González & Friends
    2000    Chanchullo
With the Afro-Cuban All Stars
    1997    A Toda Cuba Le Gusta
    1999    Distinto Diferente
With the Buena Vista Social Club
    1997    Buena Vista Social Club

Rubén González: Una leyenda de la música cubana

"Me gusta sonar a son, a son cubano"

En 1996, cercano a los 80 años, Rubén González Fontanilla fue redescubierto por el guitarrista norteamericano Ry Cooder por su destacada participación en el disco Buena Vista Social Club, junto a otras leyendas vivientes de Cuba como el nonagenario Compay Segundo, Ibrahim Ferrer, el bajista Orlando López (Cachao), Omara Portuondo, Barbarito Torres, el trompetista Manuel Mirabal, el sonero Elíades Ochoa, así como Pío Leyva, entre otros.

A esto le siguió la fascinación que su música causó en Europa donde es una leyenda.

Intérprete y precursor del latín jazz, Rubén González dijo en una ocasión "Me quedan muy pocas cosas por hacer. Yo quería poder tocar bien el son, ir a pasear por muchos países y tener la suerte de que a la gente le gustara lo que yo toco y así ha pasado, así que me alegra muchísimo la suerte que he tenido".

Cuando el boom de Buena Vista Social Club, hacía 10 años que no tocaba a las teclas negras y blancas de un piano.

Tenía las manos enfermas de artritis, casi estaba resignado a no tocar más…pero llegó su hora…y se adueñó de los escenarios de muchos países con su maestría pianística haciendo la música de 40 años atrás, conmoviendo los corazones enamorados de la música tradicional cubana.

Nació en Encrucijada, Las Villas, Cuba 26 de mayo de 1919 y fue considerado un niño prodigio cuando comenzó sus estudios de piano con su hermana Josefa González hasta que se graduó en el Conservatorio de Cienfuegos en 1934. Aunque realizó un intento de estudiar medicina, su pasión por la música fue más fuerte, y ello lo llevó a abandonar esos estudios y mudarse a La Habana en 1941 para ser un músico a tiempo completo.

Allí, luego de grabar con Arsenio Rodríguez, se unió a la Orquesta de Los Hermanos, donde también tocaba el percusionista Mongo Santamaría. A esto siguió un extenso período en que vivió en Panamá y Argentina, donde compartió escenarios con músicos de tango.

A principios de los años 60, vuelve a La Habana, donde toca con varias orquestas de cabaret, hasta que ingresa en la banda de Enrique Jorrín (creador del cha-cha-chá), con la que se quedó durante 25 años, hasta la muerte de éste último. A pesar de haber quedado al mando de la orquesta, una fuerte artritis lo obligó a anunciar su retiro a mediados de los años 80.

Es bueno señalar que Rubén González integró la Charanga de Paulina Alvarez. Y en 1943 fue pianista del Conjunto de Arsenio Rodríguez, integró entre otros grupos el Kubavana, el de Senén Suárez, la orquesta CMQ y fue pianista del Instituto Cubano de Radio y Televisión (ICRT).

Actuó en el Cabaret San Soucí de La Habana con el cantante Rolando Lasérie.

Trabajó en distintas agrupaciones como el Jazzband Siboney, Orquesta Riverside, en la Charanga América del 56 y otras.

Las cosas empezaron a cambiar cuando grabó con los Afro-Cuban All Stars en 1996, "A todo el mundo le gusta", que atrajo la atención mundial sobre la música cubana.

Su trabajo en el Buena Vista Social Club de Ry Cooder lo convirtió en un fenómeno internacional. Luego de firmar con World Circuit, el sello discográfico de Cooder, lanzó su álbum debut "Introducing Rubén González" a la edad de 78 años, que fue seguido por tres discos más en los años siguientes.

En 1997 obtuvo el premio Grammy y ese mismo año actuó en Madrid y en México.

Se presentó en el Carnegie Hall de New York, en Londres, Inglaterra, en Grecia, Ámsterdam, Holanda, Bélgica, Francia, y Japón.

Fue nominado al Premio Grammy Latino por Chanchullo, por el Mejor Álbum de Música Tropical 2002.

Murió en La Habana, el 8 de diciembre del 2003.

Entre sus obras se destacan:

Como solista
    1997    Introducing...Rubén González
    1998    Indestructible
    1999    Estrellas de Areíto
    2000    Rubén González & Friends
    2000    Chanchullo
Con Afro-Cuban All Stars
    1997    A Toda Cuba Le Gusta
    1999    Distinto Diferente
Con Buena Vista Social Club
    1997    Buena Vista Social Club

Written in May, 2008
Escrito en mayo del 2008

 

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