Salsa in Havana / Salsa en La Habana


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Havana is filled with salsa in the summers with the best All Star salsa and Cuban Timba bands. The Havana Carnaval is from August 1st through the 10th, comemmorating the 50th anniversary of the Revolution and the 100th anniversary of the comparsas "El Alacrán y Los Componedores de Batea."

The parades are scheduled from 9 p.m. to midnight. After they pass by, the public joins in behind their favorites, seven of which are traditional and six of them are modern. And then there is always a dance with Los Van Van, Paulo FG, NG La Banda, Charanga Habanera, Revé and the best bands that are in Cuba today. Some of the main attractions are the cabaret shows at the Tropicana and the Parisién.

It is known that the Roman Saturnian and Dionesian parties in honor of Baccus and the Helenic Dronias are most certainly the origins of the contemporary Carnaval: the most popular party in the world with pagan roots. In ancient Rome, the most famous epoch of liberty all year long was during the Saturnian celebrations, during the last calendar month of the year. These parties commemorated the happy reign of Saturn, personified by Cronos, who was the god of planting and agriculture. (Lola Beltrán)


The Day of the Kings, according to Fernando Ortiz, has an unknown origin and we may never know where the tradition came from as there was never a formal decree, but rather a spontaneous collective emotional outpouring of the Africans, encouraged by the annual bonus from their white counterparts, in Cuba, as in the countries of their ethnic origin. This was especially noticeable when the blacks participated in the public ceremonies and popular festivities together with the whites. But what we do know is that we have no exact information about the first Day of the Kings that was celebrated in Cuba.

José María de la Torre offers us one important piece of information, "The Havana government, or cabildo as it was called back then, ordered on April 10, 1573, with regard to the festivities of Corpus Christi, that all the freed blacks should help in the procession with "inventions and games", such as the tailors, carpinters, cobblers, blacksmiths and mechanics".

On these Day of Kings, all laws are suspended, according to some explorers, and every man can do whatever he pleases; he can even look at the wives of the king ...the Carnaval festival ends in a grand orgy.


The whites in Cuba, who brought with them their old Carnaval traditions from their European religions celebrated their mystic parties around spring equinox. The blacks, who celebrated their earthly Carnaval rites around winter solstice, chose Christmas eve and Epiphany for their festivities. The Roman Saturnian celebrations were in either December or March, according to the solar year beginning in one or another astronomical moment.

The Day of Kings offers some precious details that reveal the ancestral origins and survival in Cuba of analogous rites for those secular habits that came from the old countries. So, on the Day of Kings in Havana, like the Saturnian festivals of ancient Rome, the slaves enjoyed full and complete liberty without any more authority over them than the costumed kings that they themselves had made, as can be found in the classic Latin texts of the day.


The oldest reference to the Havana Carnaval can be found in the Giro del Mondo book, written by the Italian traveler and writer, Giovanni Francesco Giamelli Careri, who went around the world from 1693 to 1698. In 1697 he stopped in Havana and upon his return to Naples he published six volumes of his works, wherein he states: "Sunday February 9th, 1698, in Havana, before Holy Week, the blacks and mulatos, with picturesque attire, formed a congregation to celebrate the Carnaval.

It just so happens that it has been 120 years (1888) since the Spanish authorities forced the former slaves to join Catholic guilds; they didn't want the free blacks to be gathering in their own places where they could conspire against the Spanish domination. For the wise Cuban, Fernando Ortiz, Carnaval is an authentic piece of inevitable national flavor.

Helio Orovio writes that in 1902, the first Carnaval of the XX century was organized, following the Hispanic-Cuban-American war. From the presidential square they gave out prizes. Now we are celebrating 100 years of the Queen of Carnaval and her Ladies in Waiting. They were elected for the first time in 1908. The first representative was a beautiful tobacco worker. The parades have taken many different routes: Calzada de Reina, la Alameda de Paula, el Paseo del Prado, la Alameda de Isabel II. And let's not forget to mention the noisy dances at the Tacón Theater and in private events, with the best bands.

Through the centuries much was said about the Havana Carnaval. After a long lapse, in 1937 there was an enthusiastic outpouring to revive the comparsas with the masses of people in the Havana capital.


"There are and there will always be people who don't like the comparsas. There is no accounting for taste. There are those who put down the marvelous rhythms of the bongó and there are those who yawn when listening to a romance. There are those who listen to Beethoven and those who find extasis in the son. There are those who like both, depending on how they feel any given hour or day. But the Havana population likes the comparsas and not just for their cultural element, which would be enough to protect them, unless there were any motives of inconvenience, which there are not" (Fernando Ortiz).

It isn't easy to explain what Carnaval is all about, even though they insist it is a reflection of a people's way of life and that any celebration is always in homage to the imagination. Carnaval is a party, popular culture that can be found in almost all of those countries where they sing about the most important happenings of the year. All celebrations are admissible in the struggle of the people to find the joy in life.
La Habana se llena de salsa en el verano con las mejores bandas (All Stars) de la salsa y la timba cubana. Los carnavales de La Habana se celebran del 1 al 10 de agosto, conmemorando el aniversario cincuenta del advenimiento de la Revolución y el centenario de las comparsas El Alacrán y Los Componedores de Batea.


Los desfiles se programaron de 9 a 12 de la noche, posteriormente la gente arrolla detrás de sus comparsas preferidas, siete de ellas tradicionales y seis modernas. No faltan los sabrosos bailes con Los Van Van, Paulo FG, NG La Banda, Charanga Habanera, Revé y las mejores orquestas, que en este momento se encuentren en Cuba. Uno de los platos fuertes son los show de cabaret Tropicana y Parisién.

Se sabe que las Saturnales romanas, las fiestas Dionisiacas en honor a Baco y las Dronias helénicas constituyen los orígenes más ciertos del carnaval contemporáneo: la fiesta de raíces paganas más popular del orbe. En la antigua Roma, la más famosa época de libertinaje a lo largo del año se registraba en las Saturnales, que se celebraban el último mes del calendario. Estas fiestas conmemoraban el feliz reinado de Saturno personaje identificado con Cronos, que era dios de la siembra y de la agricultura. (Lola Beltrán)

El Día de Reyes, según Fernando Ortiz no se sabe su origen, y acaso no pueda llegarse a saber, por no haberlas iniciado ninguna ordenanza superior, sino la espontánea emotividad colectiva de los africanos, avivada por la costumbre de los aguinaldos anuales, propia de los blancos, en Cuba como en los países de su procedencia étnica. Máxime cuando los negros participaron siempre de las ceremonias públicas y festejos populares, conjuntamente con los blancos. Pero es cierto que no se tienen datos seguros acerca de los primeros Días de Reyes que se celebraron en Cuba.


José María de la Torre ofrece el importante dato, "El ayuntamiento habanero, o el cabildo, como entonces se decía, ordenó el 10 de abril de 1573, las actas capitulares hablan de la festividad del Corpus Christi, todos los negros horros se prestasen a ayudar a la procesión con "invenciones y juegos", como los sastres, carpinteros, zapateros, herreros y calafates".

En estos Día de Reyes todas las leyes se suspenden, según argumentan algunos exploradores, y cada hombre puede hacer lo que a sus ojos sea conveniente; puede hasta mirar a las esposas del rey…El festival carnavalesco termina en una gran orgía.


Los blancos en Cuba, que arrastraban su antigua tradición carnavalesca de las religiones europeas celebraban su fiesta mística alrededor del equinoccio primaveral: los negros, que reflejaban en esta tierra sus ritos carnavalescos del solsticio invernal, escogieron Nochebuena y Epifanía para su festividad. Las saturnales romanas se celebraban, según la Roma, en diciembre o en marzo, según el año solar comenzara en uno u otro momento astronómico.

El Día de Reyes ofrece detalles preciosos que revelan ese ancestral origen y la supervivencia en Cuba de ritos análogos a los citados de ciertos hábitos seculares de los viejos continentes. Así, en el Día de Reyes de La Habana, como en las saturnales de la antigua Roma, durante esas fiestas los esclavos gozaban de libertad completa sin mas autoridad que la de sus propios reyes burlescos, por ellos mismos elegidos, según puede leerse en los clásicos latinos.

La más antigua referencia del carnaval habanero se encuentra en el libro Giro del Mondo, del viajero y cronista italiano Giovanni Francesco Giamelli Careri, que dio la vuelta al mundo entre 1693 y 1698, en 1697 desembarca en La Habana y a su regreso a Nápoles publicó los seis volúmenes de su obra, donde dice: "El domingo 9 de febrero de 1698, en La Habana, antes de la Semana Santa, los negros y mulatos, con pintorescos atuendos, formaron una congregación para divertirse en el carnaval".

Casualmente, ahora se cumplen 120 años (1888) en que las autoridades españolas obligaron a los antiguos esclavos a transformarse en cofradías católicas; pues no se quería que los negros libres se reunieran en centros propios donde pudieran conspirar contra la dominación española. Para el sabio cubano Fernando Ortiz, el carnaval es un hecho insoslayable de sabor nacional.

Helio Orovio escribe que en 1902, se organiza el primer carnaval del siglo XX, después de la guerra Hispano-Cubano-Americana-. Desde la glorieta presidencial se dieron premios. Ahora se cumple el centenario de la modalidad de La Reina del carnaval y sus Damas, ellas se eligieron por primera vez en 1908, la primera representante fue una bella obrera tabacalera. Los paseos se efectuaron en distintos momentos por la Calzada de Reina, la Alameda de Paula, el Paseo del Prado, la Alameda de Isabel II. No faltaban los estruendosos bailes en el teatro Tacón y en sociedades, con las más apreciadas orquestas.

Durante siglos sobre los carnavales habaneros se esgrimieron argumentos de diverso tema. Después de un largo interregno, en 1937 ya se operó un fervoroso entusiasmo al resurgir las comparsas con el ánimo de las grandes masas de la capital habanera.

"Hay y habrá personas a quienes las comparsas no gustan. Sobre materia tan movediza como el gusto, nada puede imponerse. Hay quien desprecia los ritmos maravillosos del bongó y hay quienes bostezan al oír una romanza. Hay quien oirá a Beethoven y hay quien se extasía en un son. Hay quien gusta de ambos, según el sentir de las horas y los días; pero, a la masa de la población habanera le agradan las comparsas y no solamente al elemento de sencilla cultura, y esto sería bastante para protegerlas, al menos que hubiera motivos de seria inconveniencia que no los hay" (Fernando Ortiz).

No es fácil explicar lo que significa el carnaval, aunque se insista en que es un reflejo de una forma de vida de un pueblo y que toda fiesta es siempre un homenaje a la imaginación. El carnaval es fiesta, cultura popular que se encuentra en casi todos los países que cantan a los acontecimientos más importantes del año. Toda fiesta es admisible en la lucha por los pueblos por la alegría de vivir.
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