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Santi Garay (en la camisa morada)
Santi Garay (in the purple shirt)
31 de diciembre de 1930 - 26 de Diciembre del 2008

Santi Garay, Bolero of Gold, Dies / Fallece Santi Garay, Bolerista de Oro

By/Por: José Antonio Prades Hung
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Where is my friend?
Santi Garay, Bolerista of Gold, Dies
December 31, 1930 - December 26, 2008
Santiago de Cuba

Part 1
Where is my friend?

With tears in my eyes, I start to write the tribute to El Caballero Andante of our Santiago de Cuba, Santiago Garay Aldrich, who calls us with his last breath.

Several friends have already called me by telephone, radio or have knocked on my door this morning before eight o'clock. Among others, Maestro Francisco Ulloa, Director of the Orquesta Típica Tradicional, as well as Dr. Rubén Romero, Director of the Institute of Legal Medicine, and Heriberto Bister, Deputy Director of the Municipal band, some of my colleagues from UNEAC (Syndicate of Writers and Artists of Cuba), and other residents of the neighborhood, ...and only seconds have elapsed since his death.

It is the cry and a vigil for a man who each morning would get neatly dressed, shave, and at the age of 78, with a smile, greeted everyone along the way. Walking down Saint Felix Street, then St. Thomas Street, past the street booths and pausing a while on Heredia Street to chat with the artists at UNEAC. You could see him in the afternoons walking on Trinidad Street to the headquarters of the Association of Charanga Orchestras for their Sonora rehearsals.. It was as common as it was exemplary.

The IKU has been a strong part of the heart of culture in Santiago de Cuba. First it was was Pepin Vaillant, the Golden Trumpet and Show Man from Paris, then it was Compay Segundo and Ibrahim Ferrer, the winners of the Buena Vista Social Club, then Miguel Cabrejas Pazos, the King of the Bolero-Moruno, then the teacher Daniel Vistel Powell, another Golden Trumpet and the father of the largest Musical family in the world. Now we ask again, Santi Garay: Where is our friend...?, because his music, his smile, his friendly advice lingers in the hearts of those who are still alive and will continue respecting his memory and promoting it.

When Celia Cruz died he was sitting at the home of Moisés Salas watching the video of Celia's funeral ceremony and soon with photos and his personal testimony we were reliving the glorious era of Celia Cruz, of Chepín and Chovén, Mercerón, of the Sonora Matancera, Santi Garay, Benny Moré and of other greats of Cuban music who, under the auspices of Bacardi Rum before 1959 sang and shared the stage at the Castillito Martí and Santo Tomas.

However Santi put his creative muse and his militant loyalty to good use with the social changes and justice and raised his voice with the Cuban revolution since 1959 and before from a clandestine position. He triumphed as a musician winning the song contests. He founded the International Boleros de Oro song festival in 1987 and participated in all of them up to the year 2008.

After accidental falls and surgical operations three years ago he managed to launch the Sonora Santi Garay, and he did so from the Ministry of Culture as a retiree to sing with the Sonora, because his goal was to sing and play in cultural activities and give his life to Cuba.

In October 2008 he made us happy during the three nights of the 7th Cuban Dance and Casino Contest in the Céspedes Park and during the Gala Award ceremony in the Salón de los Grandes of the Casa de la Trova with his unmistakable voice.

His last concert was on December 14, 2008 in the Salón de los Grandes of the Casa de la Trova during the celebration for International Worker's Day of the Cuban culture. Santi Garay sang his standard song, "Te felicito" and as a farewell, in honor of others, he hid his physical pain and the fateful crash happened where he fell down the stairs.

He was a prominent union activist who defended Cuban culture and we used to see him with his beret and a flag, managing the mass of artists parading, crammed into the Plaza of the Revolution on May first. He defended artistic projects, in particular those of the Association of Charanga Orchestras. As a member of UNEAC, he promoted the Golden Bolero every Saturday in the courtyard of the UNEAC and each activity around the country.

He was happy to enter the building of the Recording Studios and Musical Editions (EGREM) of the Siboney record label in Santiago de Cuba and find his photo among the greats of Cuban music of all times in the large photographic display, an idea from his friend Juan Almeida, our dear Commander of the Revolution. It immortalizes his way presence and his voice.

In 2007 they were going to celebrate a world tribute in Cali Colombia to the Columbian Sonero, Aristarco Perea, known as "Arista" and without hesitation we invited Santi Garay y su Sonora because we knew that he symbolizes in real time the rescue of our rhythms and our music, as well as our identity, and Leidis Torres approved the trip.

Santi Garay lived in no other world than the Cuban fields and cities, but from the Casa de la Trova other musicians and Cuban orchestras carried his spirit around the world. Today he deserves the honor and a moment of silence from all the people of Cuba and from his friends around the world as well as the recognition of the political and cultural authorities. We feel his soul living in the song of a rooster or the wails of his weeping friends and family.

Two weeks ago he was fighting for his life in the intensive care ward of the military hospital and waited until the celebration on December 25 in the revelry of the 50th anniversary of the Cuban Revolution on Christmas and the dawn of the 26th to say goodbye to us.

Part 2
La Sonora Says Goodbye to its Idol...

On the fateful Friday, December 26, 2008, the Caballero Andante, our loving friend, Santiago Garay Aldrich "Santi" passed away.

For unknown reasons, the corpse took almost seven hours to get from the military hospital to St. Bartholomew's funeral home. However, since eight in the morning the news began to spread in Mambi and CMKC radio newscasts, friends were sad and on a sunny morning they gathered to wait.

Because of work I had to leave at one thirty in the afternoon with the flowers and the personal note that I wanted to put in the coffin. I returned from the Castillo del Morro lighthouse on the Caribbean coast at six in the afternoon after changing out of my work clothes and into my formal wear, with flowers and a picture of Santi with his Sonora and teacher Daniel Damian Vistel Powell.

We arrived at the funeral home and awesome! All the greats of Cuban music: Enrique Bonné, founder of the Pilón rhythm, Pedro Gómez, Nancy Mayra, Esperanza Ibis, Aristotle, Norma Balbuena all Golden Boleros, the magician Ayra, our friend Guillermo Silva, Gerardo Houydayer, the musicians of the Típica Tradicional with Francisco Ulloa, the Trio Cubaney, the musicians of the Symphony Orchestra with its Director Daniel Guzmán and musicians Heriberto Bister and Daniel Vistel Columbie, and artists such as Lincon Camue, Rodolfo Escalona, Angelito Díaz Eduardo, and the personalities of the city: Bocu Ye Ye, the King, the Duo San Juan, the violinist Eduardo Tavera, as well as all the directors of the Provincial Committee of Cultural Trade Union with Edelsa and Vilma Díaz. Designers María Luisa Bernal and Emilio 'Tito". Felipe Agüero's team from shows and nightclubs with Marino and Smith, the representatives of the Association of Combatants of the Cuban Revolution and so much family there was no space for so many people from greater Santiago. There was so many people who paraded in front of the coffin with a smile of respect for our friend that it was difficult to leave at one o'clock in the morning, even though we had not eaten anything all day.

The entire family and many musicians, artists and people slept at the funeral home.

At seven o'clock in the morning on Saturday, December 27, 2008, I was amazed to see people waiting in line outside the funeral home. At eight o'clock in the morning the honor guard began, organised by the charismatic Silvia Taquechel and they were joined by the members of the Directors of the Provincial Music Center, of UNEAC, of the Association of Combatants and others who spontaneously stood next to many flower arrangements and wreaths and a red box covered with medals (Raúl Gómez García, Cuban Cultural Laureate) and other accoutrements and a photo of the Sonora de Santi Garay with Maestro Daniel Vistel Powell.

At nine o'clock in the morning the Vice-President of UNEAC, Gerardo Hoydayer dismissed the grieving masses with an emotional summary of Santi's 65 years of artistic life. Everyone ended up crying and with their tears fertilized Calvary Street all the way to the Paseo de Martí while walking along side the hearse.

What a great surprise! Well, when Compay Segundo died there were roses and the municipal band playing for his glory and all the city dwellers from their balconies throwing offerings of flowers as the hearse drove slowly by.

This time it was also novel because at the intersection of Paseo de Martí and Crombet, where he was born and started his life, the honored man and King of the Bolero, there was an impromptu scene outside his house in the street and the Sonora of Santi Garay and a sea of people stopped the procession for more than ten minutes. While the orchestra played an anthology of songs like, "Te felicito," the people went up to his brother's car crying. Santi's widow was there too and people went to kiss them and bless them. Cuban television was present to record this event thanks to Edelsa, General Secretary of the Cultural Trade Union.

At the Holy Ifigenia Cemetery, when the procession began, coincidentally it was time for the Changing of the Honor Guard of the Apostle of Cuba, the teacher José Martí. It was as if they were inviting Santi to the Pantheon in the area where in two vaults the remains of Pepe Sánchez, creator of the Bolero, Ñico Saquito, and Compay Segundo and many other artists and Cuban musicians can be found.

Emotional words of farewell were spoken by our brother Mercerón, who for many years was a friend in Santi's cultural circles and who requested the honor of pronouncing the last words. Before placing the body of a brother in the crypt, it was covered with numerous wreaths and bouquets of flowers and the poetry of family and friends.

When the burial was over and when family and friends had gone, we went with Heriberto Bister and Doctor Rubén Romero to Céspedes Park. We walked the streets of Santiago like Saint Felix, Enramadas, Santo Tomás, Aguilera and we stopped at every point until midnight and we sat and recalled without tears this bigger than life character, along with others who went before him and who, to this day, inspire us to grow and succeed.

Céspedes Park is preparing for the ceremony of hoisting the flag within a few days to celebrate 50 years of transformative social process in Cuba after the triumph of the Revolution. Among the hundreds of chairs we see delegates like Calixto Cardona, Ariel Tomás Despaigne, Santi Garay, Compay Segundo, Ibrahim Ferrer, Daniel Vistel Powell, Pepín Vaillant, Miguel Cabrejas and that with the spirit of Santiago have made local culture an event and turned the Cuban spirit into a universal Embassy.

¿Dónde está mi amigo?
Fallece Santi Garay, Bolerista de Oro
31 de diciembre de 1930 - 26 de Diciembre del 2008
Santiago de Cuba

1ra Parte
¿Dónde está mi amigo?

Con lágrimas en los ojos  arrancamos a la pluma la lírica del recuerdo cuando El Caballero Andante de nuestro Santiago de Cuba, Santiago Garay Aldrich nos llama en su suspiro.

Varios amigos me han llamado por teléfono, por radio o han tocado mi puerta esta mañana antes de las ocho, entre otros el maestro Francisco Ulloa, Director de la Orquesta Típica Tradicional,  el Doctor Rubén Romero, Director del Instituto de Medicina Legal, Heriberto Bister, Director adjunto de la Banda Municipal,  los colegas de la UNEAC (Unión de Escritores y Artistas de Cuba), los vecinos del Barrio, y solo han transcurrido instantes desde el deceso.

Es el clamor y la vigilia a quien cada mañana pulcramente vestido, pelado y afeitado, a los 78 años y con una sonrisa y una frase saludaba a todos, caminando la Calle Saint Félix, la Calle Santo Tomás, la Calle Enramadas y deteniéndose un rato en la Calle Heredia para conversar con los artistas en la UNEAC. Verlo por las tardes caminar la empinada Calle de Trinidad hasta la sede de la Asociación de Orquestas Charangas para los ensayos de su Sonora. Era tan habitual como ejemplar.

El IKU ha tocado fuerte en el corazón de la cultura en Santiago de Cuba. Primero fue Pepin Vaillant, el Trompeta de Oro y Show Man desde Paris, después Compay Segundo e Ibrahim Ferrer, los triunfadores del Buena Vista Social Club, después Miguel Cabrejas Pazos, el Rey del Bolero Moruno,  después el Maestro Daniel Vistel Powell, Trompeta de Oro y el Padre de la Familia Musical mas grande del mundo, y ahora nos pregunta de nuevo Santi Garay: ¿Dónde está el amigo ….?, porque su música, su sonrisa, su consejo amigo perdura en el corazón de los que vivos  continuaremos respetando su memoria y fomentándola.

Cuando murió Celia Cruz estuvo sentado en casa de Moisés Salas viendo el video de la  ceremonia funeraria de Celia y enseguida con fotos y su testimonio revivimos la gloriosa época de Celia Cruz, de Chepín y Chovén, de Mercerón, de la Sonora Matancera, de Santi Garay, de Benny Moré y de grandes de la música cubana, quienes bajo los auspicios de ron Bacardí antes de 1959 cantaron y compartieron escenario en el Castillito en Martí y Santo Tomás.

Empero Santi sumó su musa creadora y su fidelidad militante a los cambios sociales y de justicia y su voz en el aire de Revolución Cubana  desde 1959 y antes desde la clandestinidad. Triunfó como músico ganando los Concursos de Canción, fundó los Festivales Internacionales Boleros de Oro en 1987 y participó en todos hasta este año 2008.

Después de caídas accidentales y operaciones quirúrgicas hace tres años logró audicionar a la Sonora Santi Garay, y la dispensa desde el Ministerio de Cultura como jubilado para actuar con su Sonora, porque su objetivo era cantar y tocar en las actividades de la Cultura y haciendo viva a Cuba.

En Octubre del 2008 nos hizo felices durante las tres noches de 7mo Concurso de Bailes Cubanos y Casino en el Parque Céspedes y durante la Gala de Premiaciones en el Salón de los Grandes de la Casa de la Trova con su inconfundible voz.

Su último concierto fue el 14 de Diciembre de 2008 en el Salón de los Grandes de la Casa de la Trova durante la celebración por el Día del Trabajador de la Cultura Cubana. Santi Garay cantó su siempre "Te felicito" y  como despedida, en el honor de los que tienen vergüenza se retiró sentido de dolor físico y ocurrió el fatídico accidente de su caída por las escaleras.

Fue un destacado activista sindical quien defendió a la cultura cubana y lo veíamos con su gorrita y una bandera dirigiendo la masa de artistas desfilando, compacta por la Plaza de la Revolución el Primero de Mayo. Defendió  a  Proyectos artísticos, en particular el de la Asociación de Orquestas Charangas. Como miembro de la UNEAC fomentó el Bolero de Oro cada sábado en el Patio de la UNEAC y en cada actividad por el país.

Era feliz entrar al edificio de los Estudios de Grabaciones y Ediciones Musicales EGREM del Sello Siboney en Santiago de Cuba y encontrar su foto entre los Grandes de la Música Cubana de todos los tiempos en la gigantografia fotográfica e idea de su amigo Juan Almeida, nuestro querido Comandante de la Revolución. Inmortaliza su andar y su voz.

En el año 2007 se iba a celebrar en Cali, Colombia un homenaje mundial al Sonero Colombiano Aristarco Perea "Arista" y sin vacilar invitamos a Santi Garay y su Sonora por que simboliza en tiempo real el rescate de nuestros ritmos y nuestra música, nuestra identidad. Y la fraterna Leidis Torres aprobó el viaje.

Santi Garay no vivió otro horizonte que los campos y las ciudades cubanas pero los músicos salidos desde la Casa de la Trova y las Orquestas cubanas llevaron su espíritu por el mundo y hoy merece honores y un recuerdo de todo el pueblo de Cuba y desde sus amigos por el Mundo, y el reconocimiento de las autoridades políticas y culturales. Los amigos sentimos en el canto de un gallo y en el llanto de los amigos y la familia su alma viva.

Hace dos semanas luchaba  desde los servicios intensivos del Hospital Militar y esperó hasta la celebración del 25 de Diciembre en el jolgorio de la Navidad de los 50 años de Revolución en Cuba y el amanecer de un 26 para decirnos adiós.

2da parte
La Sonora despide a su ídolo…

El fatídico viernes, 26 de diciembre del 2008, ocurre el deceso del Caballero Andante, el cariñoso y amigo Santiago Garay Aldrich "Santi".

Por situaciones desconocidas, el cadáver estuvo casi siete horas para llegar desde el Hospital Militar hasta la Funeraria de San Bartolomé. Empero, desde las ocho de la mañana que se comenzó a divulgar la noticia en los noticieros de radio CMKC y Mambi, los amigos hicieron triste una mañana de Sol y se congregaron a esperar.

Por situaciones de trabajo tuve que retirarme a la una y media de la tarde con las flores y la dedicatoria  porque deseaba poner en el féretro  personalmente mi nota y mi espíritu. Regresé desde el faro del Castillo del Morro en la costa  del Caribe a las seis de la tarde después de deponer traje de campaña y reponer el traje de gala, con las flores y una foto de Santi con su Sonora y el Maestro Daniel Damián Vistel Powell.

Llegamos a la funeraria y ...¡qué impresionante! Todos los grandes de la música cubana: Enrique Bonné, fundador del ritmo Pilón, Pedro Gómez, Nancy Mayra, Esperancita Ibis, Aristóteles, Norma Balbuena  todos Boleritas de Oro, el Mago Ayra, el amigo Guillermo Silva, Gerardo Houydayer, los músicos de la Típica Tradicional con Francisco Ulloa, el Trío Cubaney, los músicos de la Orquesta Sinfónica con su Director Daniel Guzmán y los músicos Heriberto BisterDaniel Vistel Columbie, y  artistas plásticos como Lincon Camue, Rodolfo Escalona, Angelito Díaz Eduardo, y los Pintorescos de la ciudad: Bocu Ye Ye, el Rey, el Dúo San Juan, el violinista Eduardo Tavera, así como todos los directivos del Comité Provincial de Sindicato de la Cultura con Edelsa y Vilma Díaz. Los diseñadores Maria Luisa Bernal y Emilio "Tito", el equipo de Felipe Agüero desde el de Espectáculos y Centros Nocturnos con Marino y Smith, los representantes de la Asociación de Combatientes de la Revolución Cubana y  tanta familia que no hubo espacio para contar a tantas personas del Santiago grande. Era tanta la humanidad que desfilaba ante el féretro con la sonrisa del respeto al amigo que a la una de la madrugada fue difícil retirarnos aún cuando no habíamos  ingerido alimento en todo el día.

Toda la familia y muchos músicos, artistas y pueblo durmieron en la funeraria.

A las siete de la mañana del sábado 27 de Diciembre del 2008 fue más impresionante y personas esperaban en la acera de la calle a la salida del féretro. A las ocho de la mañana comenzó una Guardia de Honor organizada por la carismática Silvia Taquechel y cuando se sumó la membresía de la Dirección del Centro Provincial de la  Música, de la UNEAC, de la Asociación de Combatientes y de pueblo que espontáneamente se paraba al lado de las muchas flores y coronas y un cuadro rojo cubierto de Medallas (Raúl Gómez García, Laureado de la Cultura Cubana) y Condecoraciones y una foto de la Sonora de Santi Garay con el Maestro Daniel Vistel Powell.

A las nueve de la mañana el Vicepresidente de la UNEAC, Gerardo Hoydayer despidió el duelo con el emotivo resúmen de lo grande de 65 años de vida artística de Santi. Todos terminaron llorando y con las lágrimas fertilizaron el camino de la calle Calvario hasta el Paseo de Martí al paso del coche fúnebre.

¡Qué mayor sorpresa! Bueno, cuando murió Compay Segundo  fueron rosas y el toque de la banda Municipal cubriendo la Gloria porque todos los citadinos desde los balcones ofrendaban flores al paso del coche y de la multitud.

Esta vez fue también novedoso, porque en la intersección de Paseo de Martí y Crombet donde nació y comenzó su vida el Grande de este día y Rey del Bolero, se improvisó un escenario frente a la casa en la calle y la Sonora de Santi Garay y un mar de pueblo detuvo el cortejo por mas de diez minutos y mientras la Orquesta interpretaba temas antológicos como "Te Felicito", y a la par el pueblo llorando iba al auto del  hermano y donde estaba además la esposa para besarlos y bendecirlos. La televisión cubana se hizo presente para registrar este acontecimiento gracias a un esfuerzo de Edelsa, la Secretaria General del Sindicato de la Cultura.

En el Cementerio Santa Ifigenia, al arribo del cortejo comenzaba coincidentemene una tonada y la ceremonia de cambio de Guardia de Honor del Apóstol de Cuba, el maestro José Martí. Como invitando a Santi al panteón en el área donde a dos bóvedas descansan los restos de Pepe Sánchez, creador del Bolero, de Ñico Saquito, y de Compay Segundo y otros muchos  artistas y músicos cubanos.

Las emocionantes palabras de despedida las pronunció el fraterno Mercerón, quien por muchos años fue amigo en el ámbito de la cultura de Santi y quien solicitó el honor de pronunciar las últimas palabras, antes de depositar en la cripta cubierta de múltiples coronas y ramos de flores y la poesía de la familia y de los amigos el cuerpo de un Hermano.

Terminada la sepultura y cuando se retiraron los familiares y amigos, fuimos con Heriberto Bister y el Doctor Rubén Romero hasta el Parque Céspedes, y caminamos las calles de Santiago como Saint Félix,  Enramadas, Santo Tomás,  Aguilera y en cada punto hasta esta media noche nos sentamos y cada cual con lágrimas secas en los ojos recordaba a este grande y a los otros quienes no nos abandonan y nos inspiran a crecer y a triunfar.

Se prepara el Parque Céspedes para la ceremonia de izar la bandera dentro de pocos días y de celebrar los 50 años de proceso social transformador en Cuba después del triunfo de la Revolución. Vemos en cada una de las cientos de sillas entre los delegados a Calixto Cardona, a Ariel Tomás Despaigne, a Santi Garay, a Compay Segundo, a  Ibrahim Ferrer, a Daniel Vistel Powell, a Pepin Vaillant, a Miguel Cabrejas y a los que con el espíritu del santiaguero han hecho de la cultura local un evento y una embajada universal de la cubanía.
Fallece Santi Garay - Bolero de oro


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