Walfrido Guevara - 80 años sonando la lira
Walfrido Guevara

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Walfrido Guevara, 80 years playing the lyre

Synopsis: An unpublished interview with Walfrido Guevara, a now deceased Troubadour. This interview, taking into account that on December 9, 2006 marks the 90 of his birth anniversary is now made public.

Walfrido Guevara heir of the traditional Trova Santiaguera, where singers were born, played the lyre for 80 years.

He was born on December 9, 1916, when the jam sessions and serenades were famous on the Alameda, the Plaza de Marte, the Trocha, the Tivoli. He conversed with many of the classical troubadours and as a result he had been preparing a book - as almost always happens, it was never published - talking about the life and miracles of Cuban music.

His home was filled with crates, albums, photos and memories of musicians. He lived on the outskirts of the capital, in the District of Lawton, where, at the beginning of the 20th century, cows that provided milk to the city spent their time grazing.

Walfrido was reluctant to provide all the information which he had jealously kept, but as time passes, he let go of  some items of Cuban music that I offer here.

Walfrido died on 23 June 2004, very few people knew about it.

Walfrido, since when have you been singing?

As a child, because my dad was a tobacco man, before the tobacco shops were seedbeds of singers. Instead of readers, workers sang to entertain themselves.

And you, what did you learn?

I never learned anything, I know a little about everything, I am an empirical Troubadour.

How was the Troubadour world?

There was no radio - The one who whistled the loudest sang. People would say, "The singers are here", and after 11 o'clock, they turned out the lights. Back then the villages had only one power plant. Santiago de Cuba was a fun city and because of that, you know, that's where the singers came from.

And you, what did you do for a living?

I learned from my father in the tobacco shop.

But, did you always live in Santiago de Cuba?

I lived awhile in Matanzas, from 1912 to 1922 and in Manzanillo in 1916.

When did you write your first song?

In Manzanillo in 1926 with a small septet, I wrote a son for children: "Vitalio el manisero": 'People, wake up / even if you don't have money / he is singing at your door / the old manisero / with basket in hand / and he doesn't know what to sing/'.

Where did you get your inspiration to write?

From the Bufo theatre and I thought they were mine: "Hot toasted peanuts / for the old women who don't have teeth."

The first singer who sang one of your songs?

Joseíto Fernández (Guajira Guantanamera), he interpreted a bolero: Be calm woman, I was already in Havana.

When did you arrive in Havana?

In 1939, the danzon-mambo was at its peak and the Tropicana Cabaret was just taking off.

How did you survive in the capital?

Remember that I was a tobacco man and he who has a trade does not die. In the East they scared me regarding the big city, that it had many pickpockets and so we walked around with our hands in our pockets.

How did you get involved with music in Havana?

The radio stations picked up the singers. I was present at the opening of Mil Diez. Ibrahim Urbino of the RHC Cadena Azul heard me and sent someone to look for me. He found value in the boleros that I was singing with a distinct tone from those that María Teresa Vera did. I also sang songs dedicated to World War II, with the Orchestra led by Julio Cuevas. Those songs made everyone who had relatives in the war cry.

What other performers sang your songs?

Dominica Verges (Mexican-Cuban), Benny Moré, recorded two of my songs: "Qué cinturita", a son montuno. He recorded it in Mexico, I don't know how he got his hands on that song. I met him before he left for Mexico in 1945, then I saw him when he came back in 1951, he greeted me warmly on the street of San Joaquin and Monte and told me: "The people of the old guard." It was very natural, simple, nothing with too much fanfare, just a regular guy. Then with his giant band he recorded: "No quiero matarte", the lyrics being from my brother Ofelio. Tito Gómez also sang a few of my songs, the list is long.

The musicalization of poems of Nicolás Guillén is well known.

Guillén said: "They have put music to my poems: Caturla, and lots of people; but Walfrido Guevara, be carefull!'.

How many duos did you do?

Many: Guevara-Fulleda, with whom I sang the first song of Leopoldo Ulloa. The most famous person with whom I worked was Barbarú in Santiago de Cuba, where we played on the radio and I gained popularity. In Havana the duo with Ida, my wife of more than 30 years. We met in the Peña de Sirique, Infanta and Santa Rosa and we sang throughout the whole country.

Let's talk about the personalities who you've met.

I was very close to Cheo Marquetti, who I helped by putting together a group. He was the best repentista of Cuba, a great sonero, because of the strength of his interpretations, his out front style and the timber of his voice. All Cuba sang along: "Guajira, el son te llama /" which was later popularised by the Buena Vista Social Club, Puntillita, Manuel Licea.

You knew Panchito Riset.

Panchito sang to me: our reality, as a matter of taste. In the soneo of the bolero he was the King.
 

You met Pablo Quevedo, the divo with a crystal voice.

When he sang you couldn't even hear a mosquito, total silence, soft-spoken, velvet, like Lucho Gatica.

What can you tell me of your youth?

"My youth left me without saying goodbye / leaving me in silence with 80."

Walfrido Guevara, 80 años sonando la lira

Sinopsis: Una entrevista inédita a Walfrido Guevara, trovador ya fallecido. Ahora se hace pública esta entrevista tomando en cuenta que el 9 de diciembre del 2006 se conmemora el aniversario 90 de su nacimiento.


Walfrido Guevara heredero de la trova tradicional santiaguera, donde nacieron los cantores o cantadores, sonó la lira durante 80 años.

Nació el 9 de diciembre de 1916, cuando ya eran famosas las descargas y serenatas en la Alameda, la Plaza de Marte, la Trocha, el Tivolí. Departió con muchos de los clásicos trovadores y fruto de ello venía preparando un libro –que como casi siempre sucede, nunca publicó- hablando de la vida y milagros de la música cubana.


Su vivienda estaba llena de cajones, discos, fotos y memorias de músicos. Vivía en los arrabales de la capital, en el barrio de Lawton, donde, a inicios del siglo XX, pastaban las vacas que llevaban leche a la ciudad.

Walfrido se mostraba reticente a ofrecer todas las informaciones que tenía celosamente guardadas, pero mientras el tiempo va y viene, soltaba algunas prendas de la música cubana que aquí ofrezco.


Walfrido falleció el 23 de junio del 2004, muy pocas personas se enteraron.

- Walfrido, ¿desde cuándo usted canta?


- Desde niño, porque mi papá era tabaquero, antes las tabaquerías eran semilleros de cantadores. En vez de lectores, los trabajadores cantaban para entretenerse.

- Y usted, ¿qué aprendió?


- Yo no aprendí nada, conozco de todo un poco, un trovador empírico.

- ¿Cómo era aquel mundo trovadoresco?


- No había radio - cantaba el que más fuerte pitaba. La gente decía, llegaron los cantadores, después de las 11 de la noche, quitaban la luz. Cuando aquello los pueblecitos tenían una propia planta eléctrica. Santiago de Cuba era una ciudad gozadora y ya tu sabes, de ese clima salieron los cantadores.

- Y usted, ¿de qué vivía?


- De los aprendizajes de mi padre en la tabaquería.

- Pero, ¿usted siempre vivió en Santiago de Cuba?


- Viví un tiempo en Matanzas, de 1912 a 1922 y en Manzanillo sobre 1916.

- ¿Cuándo compone por primera vez?


- En Manzanillo en 1926 con un septetico de son para niño, escribí: Vitalio el manisero: "Pueblo, despierta / aunque no tengas dinero / te está cantando en la puerta / el antiguo manisero / con la canasta en la mano / y no sabe qué cantar/".

- ¿De dónde te alimentabas para componer?


- Del teatro bufo y me pensaban que eran mías: "Maní tostao caliente / para las viejas que no tienen diente".

- ¿El primer cantante que le cantó una canción?


- Joseíto Fernández (Guajira Guantanamera), me interpretó un bolerito: Ten calma mujer, ya yo estaba en La Habana.

- ¿Cuándo llegas a La Habana?


- En 1939, estaba en su apogeo el danzón-mambo y comenzaba el cabaret Tropicana.

- ¿Cómo sobrevivió en la capital?


- Recuerda que yo tenía el oficio de tabaquero y quien tiene un oficio no se muere. En Oriente me metían mucho miedo con la ciudad, que habían muchos carteristas y andábamos asustados con las manos en los bolsillos.

- ¿Cómo se fue colando con la música en La Habana?


- En la radio acogían a los cantadores, estuve presente en la inauguración de la Mil Diez. Ibrahím Urbino de la RHC Cadena Azul me escuchó y me mando a buscar. Encontró valores en los boleros que yo cantaba con una fuerza distinta a lo que hacía María Teresa Vera. También cantaba canciones dedicada a la Guerra Mundial, con la orquesta de Julio Cuevas. Aquellas canciones hacían llorar a los que tenían familiares en la guerra.

- ¿Qué intérpretes más le cantan canciones?


- Dominica Verges (mexicana-cubana), Benny Moré me grabó dos canciones: "Qué cinturita", un son montuno. La grabó en México, no sé cómo llegó esa canción a sus manos. Lo conocía antes de marchar a México en 1945, después me lo encuentro a su regreso en 1951, me saluda efusivamente en la calle de San Joaquín y Monte y me dice: "La gente de la vieja guardia". Era muy natural, sencillo, nada alardoso, gente de pueblo. Después con su banda gigante me graba: "No quiero matarte", letra de mi hermano Ofelio. Tito Gómez también me cantó varias canciones, la lista es larga.

- La musicalización de poemas de Nicolás Guillén es bien conocida.


- Guillén decía: "Me ha puesto música a mis poemas: Caturla, y mucha gente; pero Walfrido Guevara, ¡cuidao!".

- ¿Cuántos dúos ha hecho?


- Muchos: Guevara-Fulleda, con el que canté la primera canción de Leopoldo Ulloa. El más conocido con el que trabajé fue el Barbarú en Santiago de Cuba, donde nos presentábamos en la radio y me situó en la popularidad. En La Habana el dúo con Ida, mi esposa de más de 30 años. Nos conocimos en la Peña de Sirique, en Infanta y Santa Rosa y cantamos por todo el país.

- Hablemos de las personalidades que conoció.


- Estuve muy relacionado con Cheo Marquetti, al que le preparé un conjunto. Fue el mejor repentista de Cuba, gran sonero, por la fuerza de sus ejecuciones, el estilo muy adelante, el timbre. Toda Cuba cantaba aquello que decía: "Guajira, el son te llama/", que después popularizó en el Buena Vista Social Club, Puntillita, Manuel Licea.

- Conoció a Panchito Riset.


- Panchito me cantó: Nuestra realidad, por cuestión de gusto. En el bolero soneado era el rey.

- Conoció a Pablo Quevedo, el divo de la voz de cristal.


- Cuando cantaba no se escuchaba ni un mosquito, silencio total, voz suave, de terciopelo, como un Lucho Gatica.

- ¿Qué puede decirme de su juventud?


- "Se fue mi juventud sin avisarme / dejándome en silencio con 80".-

Walfrido Guevara - 80 años sonando la lira.

 

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