Interview with César Pupy Pedroso

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After driving for seven hours, passing through Moscow, Liverpool, Paris (h) and Mexico (relax, they are all in NY or PA, USA!) we arrived in the town of Ottawa, Canada. Yes, we NY area residents found a solution to our hunger for Timba music – Canada!

Issac Delgado will be in Montreal on July 29th and 30th, and last week (July 11th through the 17th, 2005), every night (yes, every night) Pupy and his great band were performing in Ottawa, during the Bluesfest.

This year the organizers of the festival decided to dedicate a whole stage to Cuban artists. Other stages were dedicated to blues and some World Music.

Saturday afternoon I met with César "Pupy" Pedroso, at the hotel where he was staying, two blocks away from the stage he performed at for the last few nights.

Relaxed, down to earth, Pupy talked about his past experience as the pianist of Los Van Van and his present experience with his own band, Pupy y Los Que Son Son.

Vic: When did you start playing the piano?

Pupy: I started to play the piano when I was 14. I studied at the Amalia Roldan Conservatory in Havana and also took classes with different teachers. About a year after, when I felt I was doing OK, I started playing in a school band from Santa Fé, a beach town close to Havana. All the musicians went to the same school and rehearsed in our spare time. Then I started playing with Facinación, which was very popular in the Marianao region (Havana area). For a while I was a substitute player in different clubs, nightclubs, and I also worked in a place called El Rescate in Neptuno, Havana, where I substituted for my father, who was the pianist with Conjunto Bolero. I played with Orquesta Sensación and with Conjunto Chapottín. I was doing all this while having my job with Facinación and I was still a student. Early in 1966, I joined Orquesta Revé. That was from 1966 until 1968, and in December of 1969 we (together with Juan Carlos Formell) created the band, Los Van Van.

Vic: 36 years ago you formed Los Van Van together with Formell, what was the idea?

Pupy: As I mentioned, we were playing together at Revé but both felt too limited. Formel had some good ideas and we decided to put something together by ourselves.

Vic: You have worked with your own band for the last three years. When did you decide to leave Los Van Van?

Pupy: For a while I was playing with Los Van Van and also worked on my own music. After my second CD, “De La Timba a Poglotti” I got really good feedback. Then I decided to make a new CD with young, unknown artists. I created some other songs and again the feedback was great and I decided to continue in this direction.

Vic: You played with Los Van Van for 33 years. What do you feel towards the band?

Pupy: En talla (Pupy smiles). Very good, they are great! At the beginning it was tough to leave such an excellent band and start all over again, from zero. But today, after only three years, together with Los Van Van and Charanga Habanera, we are one of the top three bands of Cuba. This is amazing with all the competition that is going on there.
Last year according to Cubadisco, my CD with "Qué cosa tiene la vida" was the one which was sold the most in the world. These days "Mi Timba Cerra" is sold out.

For 33 years I could walk in the street and no one would know me. Today people recognize me in the street, young kids ask for my autograph.

Vic: What is Timba?

Pupy: Timba is not a rhythm, it is a street name for modern Son.

Vic: You mean Songo?

Pupy: Songo was created by Changuito, the drummer of Los Van Van. On top of Changuito’s creation Formell put the rest of the components. Timba does have some Songo in it but they are not the same.

Vic: And what is there between Timba and Salsa?

Pupy: They both come from Son.
Timba is more aggressive, Salsa is softer. The Tumbao (the groove) is more complex in the Timba. It is the same arroz con pollo (rice with chicken). One is with aceitunas (olives) and the other with cerveza (beer), but the bottom line – they are both arroz con pollo.

Vic: What do you think of Salsa?


Pupy: In 1978 I was in Perú and heard a recording of Héctor Lavoe with Willie Colón. They blended Son with Plena and Son Montuno and called it Salsa. It was nice.
I do appreciate the New Yoricans for the Salsa.

Vic: Why?

Pupy: Because through Salsa they kept Son alive. If they hadn’t done it everything would have disappeared.

Vic: You performed a lot, both in Europe and in the USA. Do you see any difference in the way European and Americans respond to your music?

Pupy: With Los Van Van and later with my band we always got great response in Italy, Switzerland, Denmark, Spain, Holland and also in the far east in Japan. Maybe because there are less Cubans, less Latin people, they see it as more exotic.
But we also got good response in the USA – In the west coast, Chicago, NY. So, I guess it is the same.

Vic: You mentioned your idea was to create a band with unknown artists. How did you find them? How did you choose them?

Pupy: In Cuba it is very easy. There are so many excellent musicians. You get in touch with one and he already brings in some of his friends. In the band we have musicians from everywhere on the island: Havana, Matanza, Camagüe. Some of them played with Irakere, Issac Delgado, Manolito Simonet, Charanga Habanera, Maraca.

Vic: Sometimes it looks like the best place for a musician to be in, in terms of quality of music, is Cuba. People respect good music, musicians are dedicated to rehearsing regularly. What are your feelings about it?

Pupy: People do work hard to get the quality, that is true, but you need also the authorities to support you.
It is much easier to put a good band together in Cuba than anywhere else and usually you have a guarantee of more work.
These days it is hard to survive only from the music, mainly because tourism is not in such good shape.

The system has changed. Musicians are getting paid from the money they make in concerts, by the government representative in that specific province (Note from Vic: in the old system musicians were paid by the central government and were told where to play by the authorities).
If you are in a top band you will get paid well, but because of the tremendous competition a lot don’t.

Vic: Since 1978 you have created your own music. Can you choose a song you like the most?

Pupy: Ahaaaaa. Well….. "La boda de Belén", "Se Acabó", "Seis Semanas", a new one called "Si la ves", "Con el destino" that was written after I lost my 11 year old son (he shows a medallion hanging on his neck with the son’s golden picture).

Vic: Which music do you like?

Pupy: Instrumental. But also Gilberto Santa Rosa, Andy Montañez, Victor Manuelle, Oscar D' León. NO merengue.

Vic: And what do you like to do besides music?

Pupy: Search the Internet, movies, crossword puzzles, Play Station.

Vic: You wrote the song “Azúcar” that was recorded by Celia Cruz. Did you write it for her?

Pupy: I recorded this song with Los Van Van and with my band. One of Fania Records producers was looking for original Cuban songs for a project that will be recorded with Andy Montañez, Eddie Santiago, Willie Colón and Celia Cruz. He picked up Azúcar for Celia. The arrangement was done by Papo Lucca.

Vic: What are the present and future projects you work on?

Pupy: After this festival we go back to Cuba. On July 23rd we will be in Italy and from there continue touring Europe. At the same time we already work on the next CD and two movies. One is an Italian production “La Vida es un Carnaval” and the other one is about Celia Cruz.

Después de conducir durante siete horas, pasando por Moscú, Liverpool, París (h) y México (Relájense! Están todos en Nueva York o Pennsylvania, EEUU) llegamos a la ciudad de Ottawa, Canadá. Sí, nosotros, los residentes de la zona de Nueva York encontramos una solución a nuestro hambre por la música Timba – Canadá!

Issac Delgado estará en Montreal el 29 de julio y el 30 y la semana pasada (el 11 de julio hasta el 17, 2005), todas las noches (sí, todas las noches) Pupy y su gran banda interpretaban en Ottawa, durante la Bluesfest.

Este año los organizadores del festival decidieron dedicar un escenario completo a artistas cubanos. Otros escenarios se dedicaban a blues y música del mundo.

El sábado por la tarde me reuní con César "Pupy" Pedroso, en el hotel donde se hospedaba, dos cuadras del escenario donde actuó por las noches.

Relajado, accesible, Pupy habló sobre su experiencia como el pianista de Los Van Van y su experiencia presente con su propia banda, Pupy y Los Que Son Son.

Vic: ¿Cuándo empezaste a tocar el piano?

Pupy: Empecé a tocar el piano cuando tenía 14 años. Estudié en el Conservatorio de Amalia Roldan en la Habana y también tomé clases con diferentes profesores. Un año después, cuando sentí que estaba haciendo bien, empecé tocando en una banda de la escuela de Santa Fé, una ciudad de playa cerca de La Habana. Todos los músicos fueron a la misma escuela y ensayábamos en nuestro tiempo libre. Entonces empecé a tocar con Facinación, que era muy popular en la región de Marianao (zona de La Habana). Durante algún tiempo fui un músico sustituto en diversos clubs, discotecas, y también trabajé en un lugar llamado El Rescate en Neptuno, La Habana, donde sustituía por mi padre, que era el pianista con el Conjunto Bolero. Yo tocaba con la Orquesta Sensación y Conjunto Chapottín. Estaba haciendo todo esto teniendo mi trabajo con Facinación y todavía era un estudiante. A principios de 1966, me uní a la Orquesta Revé. Esto fue de 1966 hasta 1968, y en diciembre de 1969 (junto con Juan Carlos Formell) creamos la banda, Los Van Van.

Vic: Hace 36 años se formaron Los Van Van, junto con Formell, ¿cuál fue la idea?

Pupy: Como ya he dicho, estábamos tocando juntos en Revé pero ambos sentíamos demasiado limitados. Formell tuvo algunas buenas ideas y decidimos armar algo por cuenta propia.

Vic: Has trabajado con tu propia banda durante los últimos tres años. ¿Cuando decidiste dejar Los Van Van?

Pupy: Durante un tiempo yo estaba tocando con Los Van Van y también trabajaba en mi propia música. Después de mi segundo CD, "De La Timba a Poglotti" los comentarios fueron muy buenos. Entonces decidí hacer un nuevo CD con artistas jóvenes y desconocidos. Había creado algunas otras canciones y otra vez los comentarios eran grandes y decidí seguir por ese camino.

Vic: Tocaste con Los Van Van por 33 años. ¿Qué sientes hacia la banda?

Pupy: En talla (Pupy sonrisas). Muy bueno, ¡Son geniales! Al principio fue difícil dejar una excelente banda y empezar todo de nuevo, desde cero. Pero hoy, después de sólo tres años, junto con Los Van Van y la Charanga Habanera, somos una de las mejores tres bandas de Cuba. Esto es increíble con toda la competencia que está sucediendo allí.

El año pasado según Cubadisco, mi CD con "Qué cosa tiene la vida" fue la que vendió la mayor parte del mundo. Estos días "Mi Timba Cerra" está agotado.

Por 33 años podía caminar en la calle y nadie me conocía. Hoy la gente me reconoce en la calle, los niños pequeños piden mi autógrafo.

Vic: ¿Qué es la Timba?

Pupy: Timba no es un ritmo, es el nombre de la calle para el Son moderno.

Vic: ¿ Te refieres al Songo?

Pupy: El songo fue creado por Changuito, el baterista de Los Van Van. Encima de la creación de Changuito,  Formell puso el resto de los componentes. La timba tiene algunos elementos de  Songo en él pero no son lo mismo.

¿Vic: Y lo que hay entre Timba y la Salsa?

Pupy: Vienen del Son.  La Timba es más agresiva, la Salsa es más suave. El Tumbao (surco) es más complejo en la Timba. Es el mismo arroz con pollo (arroz con pollo). Uno es con aceitunas y la otra con cerveza, pero la línea de fondo, son ambos arroz con pollo.

Vic: ¿Qué opinas de la Salsa?

Pupy: En 1978 estaba en Perú y escuché una grabación de Héctor Lavoe con Willie Colón. Mezcló Son con Plena y el Son Montuno y lo llamaron Salsa. Fue agradable. Puedo apreciar a los NeoYoricans para la Salsa.

Vic: ¿por qué?

Pupy: Porque a través de la Salsa mantuvieron el Son vivo. Si ellos no habían hecho eso, todo habría desaparecido.

Vic: Has hecho muchos shows, tanto en Europa como en los  Estados Unidos. ¿Ves alguna diferencia en la manera que los  europeos y americanos responden a tu música?

Pupy: Con Los Van Van y luego con mi banda siempre conseguimos gran respuesta en Italia, Suiza, Dinamarca, España, Holanda y también en el lejano Oriente en Japón. Tal vez porque hay menos cubanos, menos gente Latina, que nos ven como algo más exótico. Pero también tenemos buena respuesta en los Estados Unidos – en la costa oeste, Chicago, Nueva York. Así que, creo que es lo mismo.

Vic: Mencionaste que tu idea era crear una banda con artistas desconocidos. ¿Qué les pareció? ¿Cómo les elegiste?

Pupy: En Cuba es muy fácil. Hay muchos excelentes músicos. Puedes ponerte en contacto con uno y ya trae algunos de sus amigos. En la banda contamos con músicos de todas partes de la isla: La Habana, Matanza, Camagüe. Algunos de ellos tocaron con Irakere, Issac Delgado, Manolito Simonet, Charanga Habanera, Maraca.

Vic: A veces parece que el mejor lugar para un músico es, en términos de calidad de la música, es Cuba. La gente respeta buena música, los músicos se dedican a ensayar con regularidad. ¿Cuáles son sus sentimientos sobre eso?

Pupy: Las personas trabajan duro para conseguir la calidad, eso es cierto, pero también necesitan las autoridades para apoyarlos.
Es mucho más fácil armar una buena banda en Cuba que en cualquier otro lugar y generalmente tiene una garantía de más trabajo. Estos días es difícil sobrevivir sólo de la música, sobre todo porque el turismo no está en tan buena forma.

El sistema ha cambiado. Los músicos están recibiendo el pago del dinero que ganan en los conciertos, por el representante del gobierno en esa provincia específico (nota de Vic: en el antiguo sistema los músicos fueron pagados por el gobierno central y se les dijo dónde tocar por las autoridades).

Si estás en una banda superior se les pagará bien, pero debido a la enorme competencia no mucho.

Vic: Desde 1978 has creado tu propia música. ¿Tienes alguna canción que te guste más que las otras?

Pupy: Ahaaaaa. Bien... "La boda de Belén", "Se Acabó", "Seis Semanas", un tema nuevo llamado "Si la ves", "Con el destino" que fue escrito después de que perdí a mi hijo de 11 años (muestra un medallón colgado de su cuello con el cuadro dorado del hijo).

Vic: ¿Qué otra música te gusta?

Pupy: Instrumental. Pero también Gilberto Santa Rosa, Andy Montañez, Victor Manuelle, Oscar D' León. NO merengue.

Vic: Y ¿qué te gusta hacer además de la música?

Pupy: Buscar en Internet, películas, crucigramas, Play Station.

Vic: Escribió la canción "Azúcar" que fue grabado por Celia Cruz. ¿La escribiste para ella?

Pupy: Grabé esta canción con Los Van Van y con mi banda. Uno de los productores de Fania Records estaba buscando canciones cubanas originales para un proyecto que se grabaría con Andy Montañez. Eddie Santiago, Willie Colón y Celia Cruz. Se llevaron Azúcar por Celia. El acuerdo fue hecho por Papo Lucca.

Vic: ¿Cuáles son los proyectos presentes y futuros en que estás trabajando?

Pupy: Después de este festival nos remontamos a Cuba. El 23 de julio estaremos en Italia y desde allí continuar la gira por Europa. Al mismo tiempo trabajamos ya en el próximo CD y dos películas. Es una producción italiana "La Vida es un Carnaval" y el otro es sobre Celia Cruz.

César Pupy Pedroso - entrevista exclusiva

 

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