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A Visit with Cuban Pete

Cuban Pete and Tito Puente, The King of Mambo
Photos on this page courtesy of Pedro Aguilar

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Miami, Florida, June 14, 2000 / 14 de junio, 2000



I bumped into "Cuban Pete" (literally!) in a very clumsy but fortuitous manner at Starfish in Miami Beach the night of his birthday celebration.  Andy Harlow’s band was jamming and the dance floor was packed.  A friend of mine and I were dancing the Casino-Style Salsa that is dominant here in South Florida and we were executing a move called "El Melón" which requires 5 quick turns in a row, when he accidentally let go of me.  The centrifugal force propelled me right into Cuban Pete ...and when I realized who I'd bumped into, I wanted the floor to open up and swallow me!  I apologized profusely but he kept right on dancing with his beautiful partner, Barbara Craddock

Shortly thereafter the World Latin Dance Council representative took over the microphone and delivered kudos galore to this marvelous man who has given so much to the dance world for contributing to the preservation of the "Clave".  As he accepted the award, instead of enjoying the well-deserved limelight, he humbly asked those present for a round of applause for the dear friend he had just put to rest, Tito Puente, the King of Mambo.

Cuban Pete was born June 14th, 1927 in Puerto Rico, as Pedro Aguilar, one of two twin brothers, but soon thereafter moved to New York.  His brother died of pneumonia when he was just an infant.  His early life was tumultuous and from age 3 to 5 he went to live with his uncle Joe in Washington, D.C.  There he learned how to dance to El Manicero and used to perform on a small platform in his uncle’s place of business. He returned to his parent's house, but at age five and a half, he, his brother Antonio, and his sister Socorro were removed from his parent's home by the court and went to live at the Mount Loretta Orphanage in Staten Island, NY.  Shortly thereafter they were placed with a Jamaican woman as a foster mother, in spite of the vast cultural differences.

"That woman ruined me," said Pete.  "She was an angry woman, ultra-strict, and she was physically violent with us. That was the worst time of my life." Pete and his siblings put up with being locked in a room all day on weekends when she wanted to go out, not to mention the psychological games she played with them and the routine physical abuse. After years of this treatment, Pete decided he couldn't take it any more.  

At age 13, he took his siblings and made his way to see Sister Cathy at the Foundling Hospital Headquarters to tell her of their dire situation.  She responded by removing them from that household, and then sending them to live separately with different foster parents.  "I went ballistic.  I blamed myself for the separation," he said. "Every time the social worker would come to do an inspection, I'd ask about them (his brother and sister), and they’d always tell me that I couldn't visit them.  So I asked for their address so I could write them a letter.  When I got the addresses I took off and scoured the city until I found them."

At Pete's insistence, all three children were placed together at the Foundling Hospital, where they stayed until he was 19.  He could have left when he turned 18, but he didn't want to leave his brother and sister behind. "My childhood was a nightmare, but the only good thing that came from all those horrible years was my education.  I got a really good education."

By this time, his mother had remarried and together with her second husband, Bobín Masdeu, they fixed up a three bedroom apartment on 111th Street, near Lexington and Park.  Finally the court allowed her to bring her children home.

Pete returned to the nest a very angry young man.  Living in the orphanage had taught him to earn respect for himself with his fists.  He funneled that energy into boxing, but at the same time his mother taught him danzón and bolero, and he credits her for his success.  Within the extended family there were parties every weekend and everyone danced.  Miguelito Valdéz, a former boxer from Cuba, told Pete one day that he should get out of boxing and just dance.  On a whim, Miguelito entered Pete in a contest and he won $1,000!  That was in 1950, and from that moment on he decided to stay in the dance world where he could make money by doing something he loved.  But for Pete it wasn't easy leaving the scars behind, or "taking the spots off," as he says.  Some of those scars are still with him today and clearly visible as he talks about his early years.

"My happiness really came when I danced.  Tito used to tell me 'Listen to the Clave' and he kept me dancing.  I owe a lot to that man, along with Machito, Bobby Escoto, Marcelino Guerra and Pérez Prado, "The Prez".  They taught me to listen to the Clave; it is our metronome.  Dance pulled me away from all the bad things that happened to me as a kid.   I discovered myself through dance, and learned how to love.  As a kid growing up I didn't know who I was."

He discovered his background one day after a triumphant performance.  Noro Morales was playing at the Conga Room in New York and Desi Arnaz was there.  Tommy Morton presented Pete and his dance partner, Millie, saying, "Here he is again, Pete!  No, no, no, CUBAN PETE, King of the Latin Beat," referring to a popular song of the era by Desi Arnaz.  After that, everyone referred to him as Cuban Pete, but his mother didn’t like it a bit.

She sat him down in the kitchen and said, "What is it with this 'Cuban Pete' stuff?   You're not Cuban.  You're Puerto Rican."

But the name stuck anyway.  He had spent a good part of his childhood in a black Jamaican family, going to school with the inner city kids, but he wasn't black, he was Latino.  He didn’t even know how to pronounce his last name correctly.  But once home again, the music and culture drew him back in.  At the Palladium there were people of all races.  Segregation and prejudice, rampant throughout the nation, didn't exist on the dance floor.  Millie, who later became his first wife, was Italian.  It wasn't until they came down to Florida to dance that they realized that people looked at them strange.  In the dance world there was equality and peace of mind, but on the streets in the racially charged sixties, that certainly wasn't the case.

In spite of the obstacles, he and Millie married and had a daughter, Denise, who still lives in New Jersey.  Pete later divorced Millie, although they are still on good terms, and even today get together and dance occasionally.  A second marriage produced a son, Pete, Jr., who lives in California, and a third marriage produced another daughter, Petrina, who lives in Florida.

"Do they dance?" I asked him.

Pete smiles and laughs to himself.  "Yes, the girls dance, especially Denise.  ¡Baila como ella sóla!  Petrina dances very well too, just not Latin."  But somehow Pete Jr. missed out on the family’s legendary dance genes.

"When my first child was born, I danced like I've never danced in my life.  Millie was in and out of the delivery room in 45 minutes. She was amazing!  When I saw Denise for the first time I was the happiest man on earth.  I danced with joy at the birth of each of my children, but I've never matched the performance I gave that first time."

Pete spent the years from 1969 - 1982 working steadily for Warner Brothers.  "I've been lucky in my life," he says.  "I did choreography, played bit parts, solos, speaking parts and as an extra." In 1982 there were major cutbacks in the film industry and Pete was let go.  He moved to Florida to be closer to his youngest child, but spends time in California and New Jersey with his other children as well.

Throughout my visit with Pete he mentioned his children time and again, and it became clear to me that he considers them to be the greatest blessing in his life and certainly they give him the greatest joy.  He plays down his own achievements such as having danced for the Queen of England back in the mid-50's, or having appeared on the cover of Life Magazine.  There's even a book about him in the Lincoln library. 

This man who had very little formal training in dance, who dances from the heart, became the choreographer for the movie The Mambo Kings and taught Antonio Banderas how to dance, among many others!  He credits Catherine Dunham, a Haitian dance teacher in New York for having taught him technique, interpretation, and how to present himself on stage.  He only studied with her for a year, but that was enough of a solid base for him to build on to create his own unique style.

"I'm the luckiest man in the world," he said.  "I'm a Puerto Rican kid from 111th Street who grew up in an orphanage, and today I'm sitting on the top of the dance world."

Me he encontrado con "Cuban Pete" (literalmente) de una manera muy burda, pero fortuita, en el club Starfish en Miami Beach, la noche de la celebración de su cumpleaños. La banda de Andy Harlow estaba tocando y la pista de baile estaba repleta de personas. Un amigo y yo estábamos bailando Salsa estilo Casino, que predomina aquí en el sur de la Florida y estábamos ejecutando una movida llamada "El Melón", que exige 5 vueltas rápidas muy seguidas, cuando me soltó accidentalmente. La fuerza centrífuga me impulsó directo a Cuban Pete... y cuando me di cuenta con quién me había encontrado, quería que el piso se abriera y me tragara!

Me disculpé efusivamente. Pero él se mantuvo bailando con su hermosa compañera, Barbara Craddock

Poco después, el representante del Consejo Mundial de Danza Latina, tomó el control del micrófono y entregó abundantes felicitaciones a este maravilloso hombre, que ha dado tanto al mundo de la danza con su contribución a la preservación de la "Clave". Al aceptar el premio, en lugar de disfrutar el protagonismo merecido, humildemente pidió a los presente una ronda de aplausos para el querido amigo recien fallecido, Tito Puente, el Rey del Mambo.

Cuban Pete nació el 14 de junio de 1927 en Puerto Rico, como Pedro Aguilar, uno de dos hermanos gemelos, y poco después se trasladó a Nueva York. Su hermano murió de neumonía cuando era un bebé. Su vida temprana fue tumultuosa. Desde los 3 a los 5 años se fue a vivir con su tío Joe en Washington, D.C. Allí aprendió a bailar El Manicero y solia hacer presentaciones en un pequeño escenario en el negocio de su tío. Regresó a casa de sus padres, pero a los cinco años y medio de edad, él, su hermano Antonio y su hermana Socorro fueron retirados de la casa de sus padres por el Tribunal y se fueron a vivir en el Orfanatorio Monte Loretta en Staten Island, Nueva York. Poco tiempo después fueron entregados a una mujer jamaiquina, como madre adoptiva, a pesar de las enormes diferencias culturales.

"Esa mujer me arruino", dijo Pete. "Era una mujer amargada, estricta, y físicamente violenta con nosotros. Ese fue el peor momento de mi vida. " Pete y sus hermanos soportaron el encierro en una habitación todo el día los fines de semana cuando ella quería salir, sin mencionar los abusos psicológicos y el abuso físico rutinario. Después de años de este tratamiento, Pete decidió que no podía soportarlo más.  

A los 13 años, llevó a sus hermanos a ver a la hermana Cathy en la Matriz del Foundling Hospital para contarle de su desesperada situación. Ella respondió sacándolos de esa casa y los envió a vivir separados con diferentes padres adoptivos. "Me volví loco. Y me culpé por la separación", dijo. "Cada vez que venía el trabajador social a hacer una visita, preguntaba por ellos (su hermano y su hermana), y siempre me decían que no podía visitarlos. Así que pedí su dirección para poder escribirles una carta. Cuando tuve las direcciones, me largué y recorrí la ciudad hasta que los encontré. "

Ante la insistencia de Pete, los tres niños fueron colocados juntos en el Foundling Hospital, donde permanecieron hasta que él cumplió 19 años. Pudo haberlos dejado cuando cumplió 18, pero no quizo dejar a su hermano y su hermana. "Mi infancia fue una pesadilla, pero lo único bueno que tuvieron todos esos años horribles fue mi educación. Tengo una muy buena educación."

A su vez, su madre se había vuelto a casar y junto con su segundo marido, Bobín Masdeu, arreglaron un apartamento de tres dormitorios en la calle 111, cerca de Lexington y Park. Finalmente, el Tribunal permitió que trajera sus niños a casa.

Pete regresó al nido como un joven muy enfadado. Vivir en el orfanato le había enseñado a ganarse el respeto por sí mismo con sus puños. Canalizaba esa energía en el boxeo, pero al mismo tiempo su madre le enseñó danzón y el bolero, y él le agradece su éxito. Dentro de la gran familia había fiestas cada fin de semana y todo el mundo bailaba. Miguelito Valdéz, un ex boxeador de Cuba, le dijo un día que debía salirse del boxeo y solo dedicarse a bailar. Al momento, Miguelito inscribió a Pete en un concurso y ganó $1.000! Era 1950, y desde ese momento decidió quedarse en el mundo del baile donde podía ganar dinero haciendo algo que amaba. Pero para Pete no fue fácil dejar las cicatrices detrás, o "sacar las manchas," como él dice. Algunas de esas cicatrices estan todavía con él y claramente visibles cuando habla de esos primeros años.

"Mi felicidad realmente vino cuando bailé. Tito solía decirme -'Escucha la Clave' y me mantuvo bailando. Le debo mucho a ese hombre, junto con Machito, Bobby Escoto, Marcelino Guerra y Pérez Prado, "El Prez". Me enseñaron a escuchar la Clave; es nuestro metrónomo. Bailar me alejó de todo lo malo que me pasó a mí cuando era niño. Me descubrí a mí mismo a través del baile y aprendí a amar. Mientras crecí, nunca supe quien fuí.

Descubrió sus cualidades un día después de una actuación triunfal. Noro Morales estaba tocando en el Conga Room en Nueva York y Desi Arnaz estaba allí. Tommy Morton presentó a Pete y a su pareja de baile, Millie, diciendo: "Aquí está de nuevo, Pete! No, no, no, CUBAN PETE, el Rey del Latin Beat, refiriéndose a una canción popular de la época de Desi Arnaz. Después de eso, todo el mundo se refirió a él como Cuban Pete, pero a su madre no le gustaba.

Ella lo sentó en la cocina y le dijo, "¿Qué es todo esto de 'Cuban Pete'? No eres cubano. Eres puertorriqueño."

Pero de todos modos el nombre se mantuvo. Había pasado una buena parte de su infancia en una familia negra jamaicana, fue a la escuela con los niños del centro de la ciudad, pero no era negro, era Latino. Incluso no sabía pronunciar su apellido correctamente. Pero una vez en casa, la música y la cultura lo traía de vuelta. En el Palladium, había gente de todas las razas. La segregación y los prejuicios, rampante en todo el país, no existían en la pista de baile. Millie, quien más tarde se convirtió en su primera esposa, era italiana. No fue hasta que llegaron a Florida a bailar cuando se dieron cuenta que la gente los miraba raro. En el mundo de la danza había igualdad y amplitud de mente, pero en las calles de los años sesenta, cargadas de racismo, ciertamente no fue el caso.

A pesar de los obstáculos, Millie y él se casaron y tuvieron una hija, Denise, que aún vive en Nueva Jersey. Pete se divorció más tarde de Millie, aunque siguen, todavía, en buenos términos y aún hoy van juntos a bailar de vez en cuando. Un segundo matrimonio produjo un hijo, Pete Jr., quien vive en California, y un tercer matrimonio produjo otra hija, Petrina, que vive en Florida.

"¿Bailan?" Le pregunté.

Pete sonríe y se ríe de sí mismo. "Sí, las chicas bailan, especialmente Denise. Baila como ella sola! Petrina baila muy bien también, pero no Latina." Pero de alguna manera Pete Jr. perdió los genes de la familia bailarina legendaria.

"Cuando nació mi primer hijo, bailé como nunca he bailado en mi vida. Millie entró y salió de la sala de partos en 45 minutos. Ella era increíble! Cuando vi a Denise por primera vez era el hombre más feliz de la tierra. Bailaba de alegría por el nacimiento de cada uno de mis hijos, pero yo nunca he repetido la actuación que di esa primera vez."

Pete pasó entre los años de 1969-1982 trabajando permanentemente para Warner Brothers. "He tenido suerte en mi vida", dice. "Hice coreografías, papeles pequeños, solos, piezas habladas y como extra." En 1982 hubo recortes importantes en la industria del cine y Pete fué despedido. Él se mudó a Florida para estar más cerca de su hija menor, pero pasa el tiempo en California y New Jersey con sus otros hijos también.

Durante mi visita con Pete, él mencionó a sus hijos una y otra vez y quedó claro para mí que él considera que son la mayor bendición en su vida y sin duda le dan la mayor alegría. Destaca sus propios logros como el haber bailado para la Reina de Inglaterra a mediados de los años 50 o haber aparecido en la portada de la revista Life. Hay incluso un libro sobre él en la Biblioteca Lincoln. 

Este hombre que tenía muy poco entrenamiento formal en danza, que baila con el corazón, se convirtió en el coreógrafo de la película The Mambo Kings y enseñó a bailar a Antonio Banderas, entre muchos otros. Él destaca a Catherine Dunham, profesora de baile haitiano en Nueva York por haberle enseñado cómo presentarse en el escenario, interpretación y técnica. Sólo estudió con ella durante un año, pero eso fue suficiente para una base sólida para que construyera su propio y único estilo.

"Soy el hombre más afortunado del mundo", dijo. "Yo soy un chico puertorriqueño de calle 111, que creció en un orfanato, y hoy estoy sentado en la cima del mundo de la danza".

Cuban Pete continues to teach!

-->> Pete still teaches today with his partner and manager, Barbara Craddock.  He and Barbara have also developed a program for blood sugar control using dance as a form of exercise, as well as a program that raises endorphin levels, while fighting depression and maintaining muscle strength and endurance.  This program additionally benefits osteoporosis and its prevention. The program is currently being reviewed by the American Diabetes Association for endorsement.

-->--> Pete todavía enseña con su socia y Gerente, Barbara Craddock. Él y Bárbara también han desarrollado un programa para el control de azúcar en la sangre utilizando la danza como una forma de ejercicio, así como un programa que eleva los niveles de endorfina, combate la depresión y mantiene la fuerza y resistencia muscular. Este programa beneficia además la osteoporosis y su prevención. El programa actualmente está siendo revisado por la Asociación Americana de Diabetes para su aprobación.
Miami, Florida, June 14, 2000 / 14 de junio, 2000


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