Interview with José Luis Cortés / Entrevista a José Luis Cortés

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12 de junio, 2006



Salsa lives on!
An Interview with José Luis Cortés on the 18th Anniversary of NG La Banda

José Luis Cortes of NG La Banda met me on April 4, 2006, the 18th anniversary of the band's  founding. NG La Banda was the instigator of the Boom of Cuban salsa in November 1989 with their tour through the neighborhoods of Havana. Since then, a new concept, style, sound and musical timbre was imposed on the musical scene. It was a revolution that we had not seen since the 1950's with the three giants of Cuban music: Arsenio Rodríguez, Arcaño y sus Maravillas, and Pérez Prado.

Listening to José Luis Cortés is like finding yourself with a modern Cuban musical storyteller. You are dealing with one of the most qualified musicians in danceable music - a result of the best schools in the country. He has a unique philosophy, with slogans and phrases that have been coined for posterity.


- José Luis, how did everything begin?

- It began in 1987 with a series of discs that we recorded with an All Star group of instrumentalists and singers from different musical groups, especially from Irakere. The albums are called: Siglo I (a.n.e), Siglo II (a.n.e), Abriendo el ciclo, Santa Clara fusión and No te compliques. We also produced four albums with Averhoff, Crego, Mungía and Velasco.

- Who supported these projects?

- Miss Ana Lourdes Martínez, who then was the Musical Director of EGREM.

- I remember that she was the first person who said to me that it was necessary to help us.

- She is a very visionary woman.  You can tell that she is visionary because she is working with the troubadour Silvio Rodríguez.

- And when did you decide to create the Nueva Generación?

- When Chucho Valdés dropped us from the payroll of Los Irakere.

- Who were the musicians who Chucho Valdes left out?

- Juan Mungía, Carlos Averhoff, Germán Velasco and José Luis Cortés, the horn players of the orchestra.

- And what did you do?

- Select an All Stars group.

- Where did you get the musicians?

- From Los Van Van, Ritmo Oriental, Pachito Alonso, Los Dada, Emiliano Salvador, Orquesta Cubana de Música Moderna and Orquesta de la Televisión.

- Where was the premiere?

- In the Café Cantante at the Bertolt Brecht Theatre, although the first contact with the dancing public was in the social circle José Antonio Mella. The first day there were 90 people, including friends and family; a total failure. In view of that, we decided to raise our glasses for a future victory and promised to dissolve the orchestra if we didn't make it in a year.

- But, in the beginning, I felt that the orchestra didn't even know which way to go. It was very jazzy, very elaborate.

- Most of the musicians were highly educated, and also influenced by jazz. In 1988, Cuban dance music didn't think much of them.

- I felt in the 1989 carnavals that the dancing public was about to boo your orchestra off the stage.

- It's just that the dancing public is very demanding and particular, they want you to make them dance and nothing more.

- So, what did you do?

- What we had to do, buckle down and start to remold the choruses, come up with fresh and tasty refrains. Make the tumbaos and montunos more typically Cuban and leave behind the polyrhythmic Jazz.

- Did you have resistance?

- Oh yes, but any orchestra has to have a thinking head that decides which concept to follow, like a ball team that has a manager, otherwise the ship is going to sink.

- This new concept, when does it take off?

- In November 1989 with the tour through the neighborhoods of Havana, where we collided daily and lived with the dancers and with La Tropical, the Empire of the salsa world.

- What were the first results, the first hits?

- "La protesta de los chivos" (with Tony Calá as vocalist, the sound of Cuban Timba). "Lo que siento es le lo ley" (Issac Delgado, the velvet voice and lead vocalist). The big hit Issac Delgado had was with the version of "Necesito una amiga." Although there is an emblematic song on that tour in the neighborhoods, "La Expresiva", which is a salute to the neighborhoods of Havana in verse about a Cuban tumbao.

- What did NG La Banda bring to it?

- I can tell you that, after NG, almost all the bands that appeared were trying to follow our concept and sound.

- But that was not easy.

- It took two years, even with musicians from our own orchestra: Issac Delgado and the drummer Giraldo Piloto - who knows how to compose and orchestrate. But outside the country, no one could imitate NG La Banda, even though Latinos are good copiers.

- What is the secret of NG?

- In its rhythmic base, although that is a secret of war. You can't explain magic.

- What was it with the lyrics?

- They are lyrics that reflect the social issues of our time. It is like a painting, a mirror of the people's lives. There are other reflections, but that was our vision. If it is art or not, that is a question of time.

- And the critics of the new music that gave you the respect you deserve.

- A highly reputable university professor, with the esteemed magazine La Gaceta de Cuba wrote that, "If in today's Cuban culture, someone could justly be called postmodern, that would be "El Tosco" (José Luis Cortés). 'Postmodern salsa to enjoy' could be his motto."

- On the outside, what is said of this boom of Cuban Salsa?

- They say that we are the train of the rhythms of America.

- What do you think of the detractors of cuban music?

- Alejo Carpentier was responsible for putting them in their place. "Be very carefully with the detractors of Cuban music!" In Cuban music many of bad faith have been commissioned to seek its "dark side." They rarely take into account that it's a music that, in addition to giving joy to the most disadvantaged, it is the music for the workers, the students and, above all, the youthful, joyful dancers.

- What balance does the boom of the Cuban salsa bring?

- A never before seen massive phenomenon where the village is spectator and participant, as in Carnaval. They set the  Guinness World Record for "The longest son in the world". A Cuban Team that, like the Team that won the second place in the Baseball Classic - we can send them out to compete in the world.

- How do you see the current dance music?

- Very neglected. Anyway, we must not forget that it is the music that gives life to the people and joy to the hearts of the people. The proof of this is that whenever we do a show at La Tropical, the entire capital shudders. In the last integration of the Cuban Team, in homage to the 18th anniversary of NG La Banda, an entire village was left outside of La Tropical without room to get in. That is Cuban music my brother!

Rafael Lam is a journalist and chronicler of Cuban music, screenwriter and director of programs for radio and TV. He has written several music books: La Habana Nocturna, Los Reyes de la Música Cubana, and El Boom de la Salsa.

Seguimos en la Salsa!
Entrevista a José Luis Cortés el aniversario 18 de
NG La Banda

NG La Banda de José Luis Cortés cumplió el 4 de abril del 2006, su aniversario 18 de su fundación. La Banda fue la gestora del Boom de la salsa cubana que estalla en noviembre de 1989 con la Gira por los Barrios de La Habana. A partir de entonces se impone un nuevo concepto, estilo, sonido y timbre musical. Una revolución que no veíamos desde la década de 1950 con los tres colosos de la música cubana: Arsenio Rodríguez, Arcaño y sus Maravillas y Pérez Prado.

Escuchar a José Luis Cortés es como encontrarse con un griot moderno de la música cubana. Se trata de uno de los músicos más calificados de la música bailable –fruto de la alta escuela del país. Tiene una filosofía singular, con frases y eslogan que se han acuñado para siempre.


-José Luis, ¿cómo comenzó todo?

-Comenzó sobre 1987 con una serie de discos que grabamos con instrumentistas y cantantes Todos Estrellas de distintos grupos musicales, especialmente de Los Irakere. Los discos llevan el nombre de: Siglo I (a.n.e), Siglo II (a.n.e), Abriendo el ciclo, Santa Clara Fusión y No te compliques. También producimos cuatro discos con Averhoff, Crego, Mungía y Velasco.

- ¿Quién apoyó esos proyectos?

- La señorita Ana Lourdes Martínez, que en aquel entonces era la Directora Musical de la EGREM.

- Recuerdo que ella fue la primera persona que me dijo que había que ayudarlos a ustedes.

- Es una mujer muy visionaria, fíjate si es visionaria que está trabajando con el trovador Silvio Rodríguez.

- ¿Y cuándo deciden crear Nueva Generación?

- Cuando Chucho Valdés nos dejó fuera de la nómina de Los Irakere.

- ¿Cuáles fueron los músicos que Chucho Valdés dejó fuera?

- Juan Mungía, Carlos Averhoff, Germán Velasco y José Luis Cortés, metales de la orquesta.

- ¿Y qué hicieron ustedes?

- Seleccionar un Todos Estrellas.

- ¿De dónde sacaron los músicos?

- De Los Van Van, Ritmo Oriental, Pachito Alonso, Los Dada, Emiliano Salvador, Orquesta Cubana de Música Moderna y Orquesta de la Televisión.

- ¿Dónde fue el estreno?

- En el Café Cantante del teatro Bertolt Brecht, aunque el primer contacto con el público bailador fue en el círculo social José Antonio Mella. El primer día asistieron 90 personas, incluyendo amigos y familiares; fracaso total. En vista del caso decidimos levantar nuestras copas por el futuro triunfo y prometimos disolver la orquesta en caso de que al año no alcanzáramos el éxito.

- Pero, en la primera etapa yo sentí que la orquesta no sabía ni a fi ni a fu, era muy jazzística, muy elaborada.

- La mayoría de los músicos eran de alta escuela, también influidos por el jazz. En 1988 la música bailable cubana no la miraban con buenos ojos la escuela y muchos músicos.

- Yo sentí en los carnavales de 1989 que el público bailador estuvo a punto de chiflarle a tu orquesta.

- Sucede que el público bailador es muy exigente y concreto, quiere que lo hagas bailar y nada más.

- Entonces, ¿qué hiciste?

- Lo que había que hacer, cambiar de palo pa´rumba, empezar a echar mano a los coros, estribillos sabrosos y con frescura. Los tumbaos y montunos típicamente cubanos y dejar la polirritmia jazzística.

- ¿Tuviste resistencia?

- Claro que sí, pero toda orquesta tiene que tener una cabeza pensante que decida el concepto a seguir. Como un equipo de pelota que tiene un manager, de lo contrario la nave se va a pique.

- Ese nuevo concepto, ¿cuándo cuaja?

- En noviembre de 1989 con la Gira por los Barrios de La Habana, donde chocamos directo y a diario con los bailadores y con La Tropical, el imperio de la salsa mundial.

- ¿Cuáles fueron los primeros resultados, los primeros éxitos?

- "La protesta de los chivos" (voz de Tony Calá, el timbre de la timba cubana). "Lo que siento es le lo ley" (Issac Delgado, la voz de melcocha y líder vocal). El gran hit lo conecta Issac Delgado con la versión de "Necesito una amiga". Aunque hay una canción emblemática de la Gira por los Barrios, "La Expresiva" que es un saludo a los barrios de La Habana en verso sobre un tumbao cubano.

- ¿Qué aporta NG La Banda?

- Te cuento que, después de NG casi todas las bandas que aparecieron intentaban continuar el concepto y el sonido de nosotros.

- Pero eso no resultaba fácil.

- Necesitaron dos años, eso con músicos salidos de nuestra propia orquesta: Issac Delgado y Giraldo Piloto el baterista –que sabe componer y orquestar-. Pero en el exterior, nadie podía imitar a NG La Banda, a pesar de que los latinos son buenos copiadores.

- ¿En qué consiste el secreto de NG?

- En su base ritmática, aunque ese es un secreto de guerra. La magia no se explica.

- ¿Qué hubo con los textos?

- Son letras que reflejan los temas sociales de nuestro tiempo. Es como una pintura, un espejo de la vida del pueblo. Hay otros reflejos, pero esa fue nuestra visión. Si es artística o no esa es una cuestión del tiempo.

- Y de los críticos de la nueva música que ustedes hacían qué respeto te merecen.

- Un muy reputado profesor universitario, en la acreditada revista La Gaceta de Cuba escribe que "si en la cultura cubana de hoy alguien pudiera con justicia denominarse postmodernista, ese sería El Tosco. Salsa postmoderna para gozar pudiera ser su lema".

- En el exterior, ¿que se dice de ese Boom de la Salsa Cubana?

- Dicen que somos el tren de los ritmos de América.

- ¿Qué crees de los detractores de la música cubana?

- Alejo Carpentier se encargó de ponerlos en su lugar. "¡Mucho cuidado con los detractores de la mùsica cubana!" En la música cubana muchos de mala fe se han encargado de buscar su "lado oscuro". Pocas veces se dan cuenta que se trata de una música que, además de dar alegría a los más desfavorecidos, es la música de los trabajadores, los estudiantes y, sobre todo, la juventud bailadora y alegre.

- ¿Qué saldo aporta el Boom de la salsa cubana?

- Un fenómeno masivo nunca antes visto donde el pueblo es espectador y participante, como en el carnaval. Se impuso el record Guinness de "El son más largo del mundo". Un Team Cuba que –como el Team que ganó el Segundo Lugar en el Clásico de Béisbol- podemos echarlo a competir en el mundo entero.

- ¿Cómo ves la música bailable actual?

- Muy desatendida. De todas maneras no olvidemos que se trata de la música que da vida a los pueblos y alegría al corazón de la gente. La muestra de ello es que cada vez que sonamos un conciertazo en La Tropical se estremece la capital. En la última integración del Team Cuba, en homenaje al aniversario 18 de NG La Banda, se quedó afuera de La Tropical un pueblo entero sin poder entrar. ¡Esa es la música cubana mi socio!

Rafael Lam es periodista y cronista musical de la música en Cuba, guionista y director de programas de radio y TV. Ha escrito varios libros de música: La Habana Nocturna, Los Reyes de la Música Cubana, e El Boom de la Salsa.


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