Issac Delgado is back!

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April 25, 2001



Isaac Felipe Delgado Ramírez was born on September 11th, 1962 in Havana, Cuba, the middle child of three.  His older brother, Nelson, was a singer, guitarist and composer.  Issac studied at the Amadeo Roldán Conservatory with Gonzalo Rubalcaba, where a life-long friendship began.  It was Gonzalo who nudged Issac into becoming a musician.

I had the opportunity to visit with Issac again, so let me tell you what's up with him!

Jacira: Can you tell us a bit about your childhood? Your parents were musicians?  Did you ever study music formally?

Issac: My father was a tailor, and my mother was an actress in the theater.  She was the founder of Las Mulatas de Fuego, an internationally renowned group.  Her first husband was Ángel Díaz, the son of Tirso Díaz, a famous troubadour from the "Feeling" movement in Cuba, together with José Antonio Méndez and César Portillo de la Luz. There was always this "Feelingesque" atmosphere in my home!

Jacira: Do you play any instrument?

Issac: No, or rather I can pick out the chords on a piano and I read music, but I studied popular song, voice, etc. at the Colegio Ignacio Cervantes (a school for professional musicians).

Jacira: Your live concerts are very different from your CDs.  Many of the songs have been extended to include the choruses which have never been recorded in the studio.  For example, the final chorus of Luz Viajera,  "Ella dice que es la que es..." and the one from La Sandunguita "Ni duele...pero tiene su cosita...".  Everyone in Cuba knows these marvelous choruses, and they sing along with you at the concerts, but those fans of yours who only know you through your CDs are not familiar with them. Have you ever thought about doing a live CD?

Issac: Yes, actually we've been thinking about it a lot lately, but that requires quite a bit of equipment to do it right. The studio is a bit cold at times... you can't make contact with the public, and that's when those things happen, the choruses.

Jacira: You've written a lot of really phenomenal songs... ‘Pa' que te salves’, ‘Se te fue la mano’, ‘Por qué paró’, ‘Así era ella’, etc. Can you describe for us what the process is, from the inspiration all the way to the final arrangement?

Issac: Sometimes I start with the chorus, sometimes with the main theme.  There is not a set process, but I can't just sit down and write a has to be inspired.  It takes me longer when I have to do it, like when someone has asked me to write one.  You just have to get together with the musicians and they give you a lot of input.  The public also gives you a lot.

Jacira: You are well known for being able to attract a very talented bunch of musicians.  Tell us about your first group... who were they?

Issac: The first group had Samuel Formell on percussion, Andrés Miranda on congas, Javier "Caramelo" Gutiérrez on  piano, Armando Jiménez on bass, "Cotoncito" on guitar, Andrés Bolaños on sax and on trumpets, José Varona and  Orlando "Batanga". The second group that I had included  Piloto and Tony Pérez. I have always chosen musicians for the way they play, and I've had a lot of luck.  They have managed to adapt themselves to the way I work.  Each one played a key roll at that time... At different times, there were different overtones that each group had.

Jacira: After that came the group which many of your fans consider to be one of the best, all-time salsa groups, with  Iván "Melón" González and Alaín Pérez. Tell us about them... what are they up to these days?

Issac: They are in Europe.  We went to Europe to begin a job with RMM Records which they called the "Emancipation of our music in Europe". I didn't like the promotion they were doing, and about then, Iván and Alaín decided to stay in Europe.  They are really excellent musicians.

Jacira: After that came the group with three great musicians from Paulito FG's group:  Joel Domínguez, Joel Páez and Yaniel "El Maja" Matos.  This wasn't the only time that musicians have gone from Paulito's group to yours. Does that bother Paulito?

Issac: Paulito isn't mad (he laughs). Musicians fluctuate, they don't belong to anyone.  Both of the "Joels" were in Cuba not long ago, rehearsing with Manolín, but there was a reporter from Granma who wrote an article that was his personal opinion, not an official statement against Manolín, and here (in the USA) the papers came out with a version that made it sound like the government was against him, and it just isn't the case, it wasn't like that. The "Joels" went back to Spain.  Yaniel fell in love with a Brazilian woman and moved to São Paulo to get married!

Jacira: Your actual group promises to be another classic one, including Juan Ceruto.

Issac: Juan isn't actually a part of the band. Sometimes he plays with us and he worked on the last album, doing almost all of the arrangements.

Jacira: When a musician leaves your group, how do you go about finding a replacement?

Issac: People come, I try them out.  Everyone has the right to go out and do something on their own, just like I left NG la Banda and formed my own group.

Jacira: Tell us about Oscar Valdéz, your new musical director, and about some of the personnel changes in your actual group.

Issac: Oscarito is carrying out the duties of a Musical Director, but he isn't doing the arrangements. He sort of inherited that position within the group. The key part during this last time period has been done by Ceruto. Oscar Valdéz is a very well-known percussionist who used to be a part of the group called AfroCuba, which accompanied Silvio Rodríguez all over the world.

Jacira: In the genre of Timba, your recordings have offered us some of the most original and creative piano "tumbaos". How do these come about?

Issac: The piano is fundamental when it comes to tumbaos - this is the part of the chorus that makes people the happiest!  They will recognize a song because of the chorus and the tumbao.  When I write a number that has a great tumbao, it becomes a HIT!  Sometimes I sing the tumbao to the pianist and he creates it.  I try to have some sort of influence over them when they are working!

Jacira: On your CD, "La Primera Noche", you began to experiment with new territory: a mixture of Latin music, smooth jazz and pop.  How did the concept for that album come up?

Issac: I was living in Spain at the time.  I didn't want to shut out the European public.  I knew that in Cuba they would understand me.  When you look at the European audience, the only reference they had regarding Latin American music was Juan Luis Guerra, and we weren't about to do merengues!  What we did was simply to mix our music within a framework they could understand.  We paid special attention to the beat, the rhythm, the pronunciation... but there are also numbers written for my Cuban fans, which is the most important for me.

Jacira: There are two songs that we really love that you sing all the time at shows, but you've never recorded them.  Can you tell us about the song called "La temática"?  Who wrote it?

Issac: I wrote it.  The reason I've never recorded it is because it is pure Timba slang from the street!  I didn't think the public would be interested in it... but since you mention it... perhaps....

Jacira: We don't know the name of the other song, but I've heard people refer to it as the "Hit Parade"... sort of like one of the songs on the last album, "La Fórmula".

Issac: Yes, it is called the "Hit Parade", and I thought about including it in this last album, but I didn't.  I will include it in the future.

Jacira: You mention Juan Formell in this song.  Can you elaborate about the influence he has had on the growth of your musical career?

Issac: He has had a lot of influence.  He is the most important chronicler of our music.  Los Van Van have been like a laboratory for me.  I have studied in depth everything that they do, what the formula is for their hits. What they have managed to do is incredible.  They are a very strong influence.

Jacira: "El de Solar de la California" is one of the most beautiful songs we've ever heard.  The lyrics paint a lovely picture of Vedado and the music is great.  The U.S. public loves it because of the reference to the song, "Hotel California".  How did this song come about?

Issac: Formell inspired the chorus, but it is only a reference to that song.  What is really interesting is the comparison between a hotel and a "solar".

Jacira: Last year, "La Vida es un Carnaval" was a number one hit in La Habana. How did you come to record this song?

Issac: That is a song by Víctor Daniel, an Argentinean. I recorded my version about a year and a half after Celia Cruz recorded her interpretation of it.

Jacira: Your sister, Daria, sang on various numbers on your CDs and also sang with the chorus of your group.  What is she up to these days?

Issac: She is working with Alaín in Spain. They have a group in Madrid called Son la Clave.

Jacira: Issac, thank you for granting us this interview and for your time!  Is there any message you'd like to leave for your fans and admirers around the salsa world?

Issac: Yes, tell them that Issac said that they should stay right here on the SalsaPower website so they can find out all about what is going on here and in Cuba!
(He really said that!  I'm not making that up!)


Issac Delgado:  La Fórmula, on his new record label, Ahí-Namá Music.  (This album is called "Malecón" outside of the USA)

Isaac Felipe Delgado Ramírez nació un 11 de Septiembre de 1962 en La Habana, siendo el mediano de tres hermanos. Su hermano mayor, Nelson, era cantante, guitarrista y compositor. Issac estudió en el Conservatorio Amadeo Roldán con Gonzalo Rubalcaba, donde empezó una amistad que ha durado hasta el día de hoy, siendo Gonzalo quien le instigó a ser músico.

Tuve la oportunidad de visitar con Issac de nuevo y aquí les cuento "qué bolá!"

Jacira: ¿Puedes contarnos de tu niñez? ¿Tus padres fueron músicos? ¿Estudiaste música formalmente?

Issac: Mi padre fue sastre, mi madre era actriz de teatro, cantante y bailarina... fue la fundadora de Las Mulatas de Fuego, un grupo internacionalmente famoso. El primer marido de ella fue Ángel Díaz, hijo de Tirso Díaz, y un famoso trovador del movimiento de "Filin" junto con José Antonio Méndez y César Portillo de la Luz. ¡Siempre hubo un ambiente "Filinesco" en mi casa!

Jacira: ¿Tocas algún instrumento?

Issac: No, o sea, puedo sacar los acordes en el piano y leo música, pero estudié canto popular, solfeo, etc., en el Colegio Ignacio Cervantes (una escuela para músicos profesionales).

Jacira: Tus conciertos en vivo son muy distintos a tus CDs. Muchas canciones se han ampliado para incluir los coros que nunca fueron grabados en el estudio. Por ejemplo, los coros finales de Luz Viajera, "Ella dice que es la que es..." y la Sandunguita, "Ni duele...pero tiene su cosita..." Todo el mundo en Cuba sabe estos coros maravillosos y los canta en tus conciertos pero la gente que solamente te conocen a través de tus CDs los desconocen. ¿Has pensado en hacer un CD en vivo alguna vez?

Issac: Sí, de hecho, estamos pensándolo, pero eso requiere de mucho equipo para poderlo hacer bien. El estudio es un poco frío a veces, no puedes conectarte con el público y es allí cuando salen esas cosas, los coros.

Jacira: Has escrito muchas canciones fenomenales... "Pa' que te salves", "Se te fue la mano", "Por qué paró", "Así era ella", etc. ¿Puedes describirnos cuál es el proceso, desde la inspiración inicial hasta el arreglo final?

Issac: A veces empiezo con el coro, a veces la temática primero. No es un proceso fijo, pues no tengo el oficio de sentarme a escribir una canción, es inspiración. ¡Me lleva más tiempo cuando tengo que hacerlo por encargo! Uno tiene que apegarse a la gente de la orquesta y ellos te aportan algo... el público te aporta mucho también.

Jacira: Eres conocido por ser alguien que ha sido capaz de encontrar a los músicos más talentosos. Cuéntanos de tu primer grupo. ¿Quiénes fueron?

Issac: El primer grupo tenía a Samuel Formell en percusión, Andrés Miranda en congas, Javier "Caramelo" Gutiérrez en piano, Armando Jiménez en bajo, "Cotoncito" en guitarra, Andrés Bolaños en saxofón y en trompetas, José Varona y Orlando "Batanga". El segundo grupo que tuve incluía a Piloto y Tony Pérez. He escogido los músicos por su forma de tocar y he tenido suerte. Han sabido adaptarse a mi forma de trabajo. Cada uno jugó su papel en el momento. En etapas diferentes, hubo brillos diferentes.

Jacira: Después fue el grupo que muchos de tus fanáticos creen que fue el mejor de todos los grupos de salsa, con Iván "Melón" González y Alaín Pérez. Cuéntanos de ellos... ¿qué hay de ellos?

Issac: Ellos están en Europa. Fuimos todos a Europa para iniciar un trabajo de RMM de la "Emancipación de nuestra música en Europa". No me gustó la promoción que hizo RMM, y en eso ellos decidieron quedarse en Europa. Son excelentes músicos.

Jacira: Después vino el grupo con tres grandes músicos del grupo de Paulito FG: Joel Domínguez, Joel Páez, y Yaniel "El Maja" Matos. Esto no era la única vez que los músicos han ido del grupo de Paulito a tu grupo. ¿Paulito se molesta por eso?

Issac: Paulito no está enojado (se ríe). Los músicos fluctúan, los músicos no son de nadie. Los dos "Joeles" estuvieron en Cuba hace no mucho, ensayando con Manolín, pero hubo un reportero de Granma quien escribió un artículo que fue su opinión personal, no una nota oficial en contra de Manolín y aquí (en los EEUU) salió una versión en los periódicos como si fuera el gobierno en contra de él, y no fue así. Los Joeles se fueron de vuelta a España. Yaniel se enamoró con una chica en Brasil y se fue a São Paulo a casarse!

Jacira: Tu grupo actual promete ser otro conjunto clásico, incluyendo a Juan Ceruto.

Issac: Juan no es parte de la orquesta. A veces trabaja con nosotros y trabajó en el último álbum, hizo casi todos los arreglos.

Jacira: Cuando un músico sale de tu grupo, cómo haces para encontrar un reemplazo?

Issac: La gente viene, lo pruebo. Todo el mundo tiene derecho de salir y empezar algo por cuenta propia, tal como me fui de NG la Banda e hice mi propia agrupación.

Jacira: Cuéntanos algo sobre tu nuevo director musical, Oscar Valdés y los cambios del personal en el grupo actual.

Issac: Oscarito está desempeñando la función de Director Musical, pero no hace los arreglos. Heredó la posición en la orquesta. La parte fundamental de esta última etapa lo hizo Ceruto. Oscar Valdés es un percusionista muy conocido, formó parte del grupo AfroCuba que acompañaba a Silvio Rodríguez.

Jacira: En el género de la timba, tus grabaciones han ofrecido tumbaos de piano que son unos de los más originales y creativos. ¿Cómo salen esos?

Issac: El piano es fundamental por los tumbaos - la parte de los coros es que más alegra a la gente. Ellos reconocen un tema por el coro y el tumbao. Cuando hago un tema que tiene un buen tumbao, PEGA! A veces yo le canto el tumbao al pianista y él lo crea. ¡He tratado de influir a la hora de trabajar!

Jacira: En el CD "La Primera Noche," comenzaste a experimentar con territorio nuevo: una mezcla de la música latina, "smooth jazz" y pop. ¿Cómo fue que surgió el concepto para este álbum?

Issac: Estaba viviendo en España en este momento. No quería apretar el público europeo. En Cuba me iban a entender. Pensando en el mercado latino en Europa, la única referencia que tenían de música latinoamericana era de Juan Luis Guerra y no íbamos a hacer merengues. Lo que hicimos fue únicamente una mezcla de la música nuestra pero para que ellos entendieran la temática. Prestamos mucha atención al síncope, el ritmo, la pronunciación... pero también hay números hechos para el público cubano, que es el más importante para mí.

Jacira: Tenemos dos canciones preferidas que las has cantado muchas veces en vivo, pero nunca las has grabado. Puedes contarnos algo de "La temática"... ¿quién la escribió?

Issac: Yo la escribí. Lo que pasa es que esa es timba callejera cubana y no pienso que le podría interesar al público... pero ahora que lo estamos hablando... tal vez.....

Jacira: No sabemos el nombre de la otra canción, pero he escuchado a la gente referirse a esta canción como la "Hit Parade"... algo parecido en formato a una de las canciones que está incluida en "La fórmula".

Issac: Pensé incluirla en este nuevo disco (La Fórmula) pero no lo hice... lo voy a hacer (en el futuro).

Jacira: Tu mencionas a Juan Formell en esa canción. ¿Puedes elaborar sobre la influencia que él ha tenido en el desarrollo de tu carrera musical?

Issac: Él ha tenido mucha influencia. Es el cronista más importante que tiene la música nuestra. Los Van Van han sido como un laboratorio para mí. Yo me he puesto a estudiar cómo lo hacen, cuál es la fórmula de sus éxitos. Es increíble lo que han hecho. Son una influencia muy fuerte.

Jacira: "El de Solar de la California" es una de las canciones más hermosas que hemos oído. Las letras pintan un cuadro hermoso de Vedado y la música está bella. A los americanos les fascina por la referencia a la canción "Hotel California". ¿Cómo salió esa canción?

Issac: Formell inspiró el coro, pero solamente es una referencia a esa canción. Lo que es muy interesante es la comparación entre un hotel y un "solar".

Jacira: El año pasado, "La Vida es un Carnaval" fue la canción número uno en La Habana. ¿Cómo llegaste a grabar esta canción?

Issac: Es una canción de Víctor Daniel, un Argentino. Grabé mi versión como un año y medio después que Celia Cruz hizo su interpretación de la misma.

Jacira: Tu hermana Daria cantó varias canciones en tus CDs y cantó en el coro de tu grupo. ¿Qué está haciendo ella ahora?

Issac: Ella está trabajando con Alaín en España. Tienen un grupo en Madrid llamado Son la Clave.

Jacira: Gracias por otorgarnos esta entrevista y por tu tiempo! ¿Hay algún mensaje que te gustaría dejar para tus admiradores y fanáticos alrededor del mundo salsero?

Issac: Sí, diles que Issac dijo que sigan acá en esta página web de SalsaPower para que se enteren de todo lo que está pasando aquí y en Cuba!

(Realmente lo dijo! No lo estoy inventando!)

Issac Delgado:  La Fórmula, en su nuevo sello discográfico, Ahí-Namá Music.  (El álbum se llama "Malecón" fuera de los EEUU)

Jacira Castro e Issac Delgado en Starfish en Miami Beach
Issac y Jacira en Starfish, Miami Beach, FL, EEUU, 2001


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