Juan Formell de Los Van Van con Rafael Lam, Cronista de SalsaPower.com
Juan Formell and Los Van Van (National Tour 2006) / Juan Formell y Los Van Van (Gira Nacional 2006)


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June 19, 2006

Juan Formell and Los Van Van have just finished their national tour throughout Cuba.

Juan Formell is a kind of dance music guru, he's a true music school.

- Lam:  how were the first ups and downs of Los Van Van?

- JF: Like all beginnings, stormy: the search for instruments, the organization of new musicians. In the case of Los Van Van, we had a clash with Elio Revé, a good part of his band came away with me, that was a national problem.

- How did you solve the problem with the instruments?

- JF: In those times things were not easy, they brought instruments from Panama, Japan and the bass was brough by the singer, Pacho Alonso. We asked the band Los Dada for support in the sound for the premiere at La Rampa street, on December 4, 1969.

- What was the musical concept of Juan Formell?

-JF: The Songo rhythm. The format consisted of a Charanga charanga with drums and an electric bass. Some folks said that it was a combo with violins. Songo is a crazy thing that not even the guy who churned the butter could come up with. First we tied Revé up with the changüi and the shake, and songo is a fusion of son, yoruba and beat.

- Who was the main voice?
19 de junio, 2006

Juan Formell y Los Van Van acaban de finalizar su Gira Nacional por toda Cuba.

Juan Formell es una especie de gurú de la música bailable, es una verdadera escuela de música.

- Lam: ¿cómo fueron los primeros avatares de Los Van Van?

- JF: Como todos los inicios, tormentosos: búsqueda de instrumentos, organización de nuevos músicos. En el caso de Los Van Van, tuvimos un enfrentamiento con Elio Revé, una buena parte de su orquesta se fue conmigo, aquello fue un problema nacional.

- ¿De qué manera resolviste los instrumentos?

- JF: En aquellos tiempos las cosas no eran fáciles, trajeron instrumentos de Panamá, Japón y el bajo lo consiguió el cantante Pacho Alonso. Al grupo de Los Dada le pedimos apoyo en el sonido para el estreno en la calle La Rampa, el 4 de diciembre de 1969.

- ¿Cúal era el concepto musical de Juan Formell?

- JF: El ritmo songo. El formato consistía en una orquesta charanga con batería y bajo electrónico. Algunos pepillos decían que era un combo con violines. En fin, el songo es una onda loca que no se le ocurre ni al que asó la manteca. Primero ligamos con Revé el changüí con el shake, y el songo es una fusión de son, yoruba y beat.

- ¿Cuál era la voz principal?
Lelé, Rafael Lam y Robertón de Los Van Van

- JF: El Lele, who, like me, didn't like charanga bands, but I convinced him, played him fifteen songs, he said that with that he could do a thousand experiments.  We recorded sp many hits that we made all of Cuba get up and dance.

- José Luis Martínez also emigrated from the orquesta Revé?

- JF: He had a good tenor voice which many called a falsetto. He played a great guitar and recorded "Marilú"; He only worked eight months.

- I understand the first drummer was Blasito Egüés, flautist Richard Egües' brother.

- JF: Blas Egües played the drums in the Cabaret Caribe in the show Madame pa´ca. I played bass and when I built the orchestra I called him. They didn't let him go from the cabaret and José Luis Quintana ("Changuito") replaced him. There is no doubt that "Changuito" is a very creative drummer and did experiments in la paila and drums.

- The initial pianist of Los Van Van, Cesar Pedroso (Pupy) told me that when he faced the concept Van Van, with new technical mechanics, experimental, he was scared of the charanguero earthquake you had invented, and he decided to leave the project.

- JF: I told him that he could not desert, abandon us in the most critical time of our artistic life. I convinced him and he was with us for more than three decades. That was the story.

- I understand that Formell, at first, was not convinced of Pedrito.

- JF: Pedrito began in 1972, until 20 November 2000. He was the substitute for Lele.  Artists mature, they progress and eventually he became one of the main artists of the orchestra. His hat, his personality, his grace and flavor gave a seal of approval to dance music, at a time when the avalanche of electronics of the Beatles invaded Cuba and the world.

- Lázaro Morúa was with Los Van Van a good while.

- JF: He recorded songs such as "Elisa," "Televisión a colores" and "Seis semanas," which Israel Sardiñas also recorded in 1979.

- Angelito Bonné began playing the instrument, ewi, and almost without wanting to put one of the trancazos on Los Van Van.

- JF: The song "Azúcar" and then he also did, "Pura vestimenta."

- Mario Rivera is a pure Timba artist. Where did you discover him?

- JF: He climbed on stage in Milan, Italy, in a Cuban download and I saw him as a diamond in the rough. He took over the rumba, "De Havana a Matanzas" and rescued "Seis semanas", a piece that is very much of Los Van Van.

- There is another Mayito.

- JF: Mario Valdés Díaz, replaced Israel Sardiñas in 1983 and he was with the band for ten years.

- The soneros say that Israel Sardiñas was a true singer.

- JF: I discovered him at the Caribe Cabaret singing with Los Yacos. He caused a sensation at the Mamoncillo salon of La Tropical. In addition to "Seis semanas," he popularized "Qué pista," dedicated to the magazine, Opina.

- Roberto Hernández (Roberton) replaced Angelito Bonné in 1995. How was the encounter with this well-known timbero singer?

- JF: Roberton sang in the orchestra Pachito. We went to see him in concert at the Palacio de la Salsa. At the end of the presentation, I told my son, "This is the man." We quickly gave him a cluster of four songs.

- Yeni Valdés, is the first woman member of Los Van Van. That seemed somewhat unusual.

- JF: El Lele, que –al igual que a mí- no le gustaban las charangas, pero yo lo embullé, le toqué unas quince piezas, el dijo que con eso se podían hacer mil "moñas" (experimentos), grabamos muchos éxitos que pusimos a gozar a Cuba entera.

- ¿José Luis Martínez también emigró de la orquesta Revé?

- JF: Tenía buena voz de tenor, que muchos llaman falsete. Tocaba guitarra prima y grabó "Marilú"; trabajo solamente ocho meses.

- Tengo entendido que el primer baterista fue Blasito Egües, hermano del flautista Richard Egües.

- JF: Blas Egües tocaba la batería en el Cabaret Caribe, en el show Madame pa´cá. Yo tocaba el bajo y cuando armé la orquesta lo llamé a él. Resulta que no lo liberaron del cabaret y lo sustituyó José Luis Quintana ("Changuito"). No cabe dudas que Changuito es un percusionista muy creativo, hizo experimentos en la paila y la batería.

- El pianista iniciador de Los Van Van, César Pedroso (Pupy) me reveló que cuando se enfrentó al concepto Van Van, a la nueva mecánica técnica, experimental, le cogió miedo al terremoto charanguero que tú habías inventado; y decidió salir del proyecto.

- JF: Yo le dije que no podía desertar, abandonarnos en el momento más decisivo de nuestra vida artística. Lo convencí y se mantuvo más de tres décadas. Esa fue la historia.

- Tengo entendido que Formell, al principio, no estaba convencido de Pedrito.

- JF: Pedrito comienza en 1972, hasta el 20 de noviembre del 2000. Fue el sustituto del Lele, los artistas maduran, progresan y con el tiempo llegó a ser una de las cartas de presentación de la orquesta. Su sombrero, su personalidad, su gracia y sabrosura dieron un sello de garantía a la música bailable, en una etapa en que la avalancha de la electrónica de Los Beatles invadía Cuba y todo el mundo.

- Lázaro Morúa tuvo su buena etapa en Los Van Van.

- JF: Grabó temas como: "Elisa," "Televisión a colores" y "Seis semanas," –que después también grabó Israel Sardiñas en 1979.

- Angelito Bonné, comenzó tocando el instrumento ewi y casi sin querer colocó uno de los trancazos de Los Van Van.

- JF: El tema "Azúcar" y después, de su cosecha, "Pura vestimenta".

- Mario Rivera es un puro timbero. ¿Dónde lo descubriste?

- JF: El se subió al escenario, en Milán, Italia, en una descarga cubana y le vi las condiciones en bruto. Retomó la rumba, "De La Habana a Matanzas" y rescató, "Seis semanas", una pieza muy de Los Van Van.

- Hay otro Mayito.

- JF: Mario Valdés Díaz, sustituye a Israel Sardiñas en 1983 y se mantuvo diez años en la orquesta.

- Los soneros dicen que Israel Sardiñas era un verdadero sonero.

- JF: Los descubrí en el cabaret Caribe, cantaba con Los Yacos, causó sensación en el salón Mamoncillo de La Tropical. Además de "Seis semanas", popularizó: "Qué pista", dedicada a la revista Opina.

- Roberto Hernández (Robertón) sustituyó a Angelito Bonné en 1995. ¿Cómo fue ese encuentro con este cantante timbero?

- JF: Robertón cantaba en la orquesta de Pachito. Fuimos a verlo en el concierto al Palacio de la Salsa. Al finalizar la presentación, le dije a mi hijo: Este es el hombre. Rápidamente le dimos un racimo de cuatro canciones.

- Yeni Valdés, es la primera mujer perteneciente a Los Van Van, parecía algo inusual.

Yeni Valdés, primera mujer perteneciente a Los Van Van con Rafael Lam, Cronista de SalsaPower.com

- JF: Yeni sang with NG La Banda, and she showed there that she has the ability to sing and I wanted to do this experiment and she has already had a hit.

- How many discs have Los Van Van recorded?

- JF: More than 30, including a Grammy Award in 1999 with the album Llegó Van Van. We got that prize at a time of great strategic importance. It ended the Millennium, we needed that big world triumph and it came just when timba music had many detractors, many misunderstandings that we had to face from indolent people who make the music game for European "good taste."

-Let's talk about this last national tour.

- JF: We have done the tour in fragments, with views to the recording of a DVD. We ended with a gala concert on the Malecón, facing the Gulf, and another in the Carlos Marx theater, which seats 5,000.

- How does Los Van Van do with a younger audience?

- JF: Van Van is a musical concept, a bell, a sound, a mechanism. The young Cuban musicians have high technical qualifications and are well underway. Van Van is a school.



Rafael Lam is a journalist and music chronicler of the music in Cuba, screenwriter and director of programs for radio and TV. He has written several books of music: La Habana Nocturna, Los Reyes de la Música Cubana, El Boom de la Salsa.

- JF: Yeni cantaba con NG La Banda, allí demostró que tiene condiciones y quise hacer ese experimento y ya tiene colocado un hit que se escucha bastante.

- ¿Cuántos discos tienen grabados Los Van Van?

- JF: Pasan de los 30, con un Premio Grammy, 1999, con el disco Llegó Van Van. El premio lo alcanzamos en un momento de mucha importancia estratégica. Finalizaba el milenio, nos faltaba ese gran triunfo mundial y justamente llega cuando la música timba tenía muchos detractores, muchas incomprensiones tuvimos que afrontar de gente indolente que le hacen el juego al la música de "buen gusto" europeo.

- Hablemos de este última gira nacional.

- JF: La gira la hemos hecho en fragmentos, con vistas a la grabación de un DVD. Finalizamos con un concierto multitudinario en el Malecón, frente al Golfo y otro en el teatro Carlos Marx, donde caben 5 mil asistentes.

- ¿Cómo van Los Van Van con la sangre joven?

- JF: Van Van es un concepto musical, un timbre, un sonido, una mecánica. Los jóvenes músicos cubanos tienen una alta calificación técnica y están bien encaminados. Van Van es una escuela.



Rafael Lam es periodista y cronista musical de la música en Cuba, guionista y director de programas de radio y TV. Ha escrito varios libros de música: La Habana Nocturna, Los Reyes de la Música Cubana, El Boom de la Salsa.

 

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