Foto por Jacira Castro - / - Oscar D'León en una entrevista exclusiva con Jacira Castro de SalsaPower.com
Exclusive Interview with Oscar D' León
Entrevista Exclusiva con Oscar D' León
2003

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In 1995 when I arrived in Miami, I was speaking with a Cuban friend of mine and I asked him who his favorite Cuban salsa artist was. He replied, "Oscar D'León." My eyes popped open and I looked at him with surprise, thinking that he was nuts or perhaps didn't realize that el León de la Salsa is Venezuelan ...but he explained to me that there is no better sonero in the world than Oscar D'León, and the the Cubans consider him to be one of their own!

Seeing as how Oscar is in Miami in preparation to be the King of the Carnaval de la Calle Ocho 2003, I had the opportunity to speak with him and get to know a little bit about the person behind that public image.

Jacira: How was it that you became so influenced by Cuban music?

Oscar: Ever since I was a child I listened to it. When my mother would get up to begin the daily chores, I would say in bed with my father and listen to Beny Moré, the Sonora Matancera, the Septeto Nacional, the Septeto Habanero.

Jacira: For those people who have never seen you in concert, I can tell them that I've seen you 5 or 6 times, and you always have this phenomenal energy! It is one song, after another, after another, non-stop! Where do you get so much energy?

En 1995 cuando llegué a Miami, estuve hablando con un amigo cubano y le pregunté quién era su artista cubano favorito. El me dijo, "Oscar D'León." Yo lo miré con asombro, pensando que estaba loco o que no sabía que el León de la Salsa es venezolano ...pero me explicó que no hay mejor sonero en el mundo que Oscar D'León, y que los cubanos lo consideran como uno de los suyos!

Dado que Oscar está en Miami en preparación para ser el Rey del Carnaval de la Calle Ocho 2003, tuve la oportunidad de conversar con él y llegar a conocer un poco lo que es la persona detrás de la imágen pública.

Jacira: ¿Cómo fue que te ha influenciado tanto la música cubana?

Oscar: Desde niño escuchaba eso. Cuando mi mamá se levantaba a hacer los quehaceres de la casa, yo me quedaba en la cama con mi papá escuchando a Beny Moré, la Sonora Matancera, el Septeto Nacional, el Septeto Habanero.

Jacira: Para aquellas personas que no te han visto en concierto, les cuento que yo te he visto 5 ó 6 veces y siempre tienes una energía fenomenal. ¡Es una canción tras otra, tras otra, sin parar! ¿De dónde sacas tanta energía?

Oscar D'León, at the gym

Oscar: I take care of myself, eat right and sleep a lot, and of course, I go to the gym. I spend a couple of hours there every day.

Jacira: Recently there was a controversy between you, El Canario, and Cándido Fabré. Both you and El Canario had hits with songs by Cándido, but apparently someone didn't want him to participate in the RMM CD entitled, "Combinación Perfecta." Cándido responded with a song called, "No te mueras soneros" wherein he says that Ralph Mercado made a mistake for not including him on the CD and he challenged both El Canario and you to a "duel" between soneros. ¿What happened?

Oscar: I am unaware of this incident. I don't believe in competition between colleagues.
(His Manager, Osvaldo Ponte, answers further: "This was a move by Ralph Mercado. Oscar D'León didn't know anything. Just like any record producer, he tried to make a compilation CD to promote songs that deserve more public exposure, but it was not his intention to cause problems between artists. It was a misunderstanding.")

Oscar: Mucho cuidado personal, alimentación, duermo mucho, y por supuesto, el gimnasio. Paso un par de horas allí cada día.

Jacira: Hace poco hubo una controversia entre El Canario, tu y Cándido Fabré. Tanto tú como El Canario tuvieron hits con canciones de Cándido, pero aparentemente no querían que él participara en el CD de RMM, "Combinación Perfecta." Cándido respondió con una canción llamada, "No te mueras soneros" donde cuenta que Ralph Mercado se equivocó con no incluirlo en el CD y llama al Canario y a tí a tener un "desafío" de soneros. ¿Qué pasó?

Oscar: Desconozco de ese incidente. No me gusta la competencia entre colegas.
(Su Manager, Osvaldo Ponte, nos contesta: "Eso fue una movida de Ralph Mercado. Oscar D'León no sabía nada. Como todo productor de discos, trata de hacer recopilaciones para promover canciones que merecen estar más expuestas al público, pero no fue con el fin de causar problemas entre artistas. Fue un mal entendido.")

Oscar D'León en una entrevista exclusiva con Jacira Castro de SalsaPower.com

Jacira: Given the economic situation in Venezuela, and in the world in general, are people still supporting salsa?

Oscar: Yes, they are. You have to give the public what it wants. There is always support, in all of the different genres.

Jacira: How do you keep busy?

Oscar: I'm going to begin to learn to play piano and do arrangements. I do arrangements on stage, but by ear. There is a man who writes down everything I hum, but I would like to learn to write it myself. I would also like to learn to manage a sound studio, one of the new computerized ones. I'm not up to date! Everything today is computerized and anyone can have a recording studio in their home. I think there are more recording studios in South Florida than in any other part of the world!

Jacira: Who are your favorite composers?

Oscar: There are so many today, including unknown composers. On my new CD we have some songs by a composer I met here in Miami by chance. Her name is Sara Caballero and she is Colombian.

Jacira: Speaking of Colombia, I heard that on December 28th, 2002, you were in Cali and you asked to visit a home for the "Desplazados" (those people who lost everything due to the arrival of the Guerilla forces). Tell us about what that was like, please.

Oscar: Well, we went to the home for the Desplazados. Before going, we purchased a television set as a gift, and it was really nice because as it turns out, the one they had no longer worked. These people need help. They do not receive any sort of assistance from the government, they have lost everything, the live in horrible conditions, everyone practically piled on top of each other. We went to give them a word of hope, to let them know that there are people who care about them, help them in some little way. All artists should support them.

Jacira: Any thoughts on the emerging salsa artists today? Is there anyone you like?

Oscar: Cheyenne has a new song out, I think it is called, "Si tu te vas", by Franco de Vita. I really like that song. There is no singer who goes out of fashion. They just need to record and record and someday they will have a hit.

Jacira: Any comments regarding salsa radio stations?

Oscar: In today's world, everything happens so fast - there are so many new artists that the radio stations are bombarded with productions. They have to play what the public is asking for.

Jacira: Do you listen to any contemporary Cuban music?

Oscar: No, mostly I listen to the stuff from the 40's and before. The contemporary songs are lacking literary wealth. They have great interpretive quality, but the authors have lost their touch.

Jacira: You travel almost constantly. When do you rehearse and where?

Oscar: My group is in Venezuela right now, so we haven't rehearsed lately. The real work is in the rehearsals. We know each other so well by now that I can pull off a new arrangement on stage.

Jacira: What are your plans for the future?

Oscar: We'll be going on tour, like we have for the past 17 years. What we do is have a fixed schedule with free dates in between to vary our daily grind. We begin the year with a tour of the United States, then half way through the year we go to Europe and Mexico, and at the end of the year we are back in the United States again. In between we go to festivals in Europe and Asia, wherever they ask for us!

Jacira: If a CD is like a baby that you bring into the world, then this new CD of yours, "Infinito" is a baby with multiple personalities! Among the songs I hear are vallenatos, boleros, salsas and other styles that have a little reggae flavor, even some calipso, but all of them very danceable. Tell us more about this new project.

Jacira: Dada la situación económica actual en Venezuela y en el mundo entero, ¿la gente aún está apoyando la Salsa?

Oscar: Sí. Hay que darle lo que el público quiere. Siempre hay apoyo - en todos los rubros.

Jacira: ¿Cómo te mantienes ocupado?

Oscar: Voy a empezar a aprender a tocar piano y hacer arreglos. Yo hago arreglos en el escenario, pero de oído. Un señor anota todo lo que yo tarareo, pero quisiera aprender a escribirlo yo. También quisiera aprender a manejar un estudio de sonido de los nuevos, computarizados. ¡Estoy atrasado! Hoy en día todo es por computadoras y cualquier persona puede tener un estudio de grabación en su casa. Creo que hay más estudios de grabación aquí en el sur de la Florida que en cualquier otra parte del mundo.

Jacira: ¿Quiénes son tus compositores favoritos?

Oscar: Es que hay tantos hoy en día, inclusive compositores desconocidos. De hecho, en mi nuevo CD tenemos unos temas de una compositora que conocí aquí en Miami por casualidad. Se llama Sara Caballero y es colombiana.

Jacira: Hablando de Colombia, supe que el 28 de diciembre del 2002, estuviste en Cali y pediste visitar una casa de los desplazados (los que pierden todo debido a la llegada de la guerrilla). Cuéntanos de esa experiencia, por favor.

Oscar: Efectivamente, fuimos a una casa de desplazados. Antes de ir, compramos un televisor de regalo y fue muy bonito porque justo el televisor que tenían ya no funcionaba. Esa gente necesita ayuda. No reciben apoyo del gobierno, han perdido todo, y viven en una situación espantosa, todos amontonados, uno encima del otro. Fuimos a darles mi palabra de aliento, para dejarles saber que hay personas que se preocupan por ellos, ayudarles un poquito, pero algo ...una ayuda al fin. Todos los artistas deberían ir a apoyarles.

Jacira: ¿Algún comentario sobre los nuevos artistas salseros hoy en día? ¿Hay alguien que te gusta?

Oscar: Cheyenne tiene un tema nuevo, creo que se llama "Si tu te vas", de Franco de Vita. Ese tema me encanta. No hay cantante que pase de moda. Tiene que grabar y grabar hasta que algún día encuentre un tema que pegue.

Jacira: ¿Tienes algún comentario referente al estado de las radioemisoras de salsa?

Oscar: En este mundo, todo pasa tan rápido - hay tantos artistas que las radios están bombardeadas de producciones. Ellos tienen que tocar lo que el público pide.

Jacira: ¿Escuchas alguna música cubana contemporánea?

Oscar: No, más que nada, escucho todo lo de los años 40 pa' tras. Las canciones contemporáneas carecen de riqueza literaria. Tienen mucha calidad interpretiva, pero se ha perdido bastante los autores.

Jacira: Viajas casi constantemente, ¿Cuándo ensayas y dónde?

Oscar: Mi conjunto ahora está en Venezuela, así que últimamente no hemos ensayado. El verdadero trabajo está en el ensayo. Nosotros ya nos conocemos tanto que puedo hacer un arreglo en tarima.

Jacira: ¿Cuáles son los planes para el futuro?

Oscar: Vamos a salir de gira, como lo hemos hecho por 17 años. Lo que tenemos nosotros es un horario de trabajo con fechas libres para variar el trabajo cotidiano. Empezamos el año con una gira en los EEUU, a mediados del año en Europa y México y al final del año en los EEUU de nuevo. Entremedio vamos a festivales en europa y asia, ...donde nos solicitan!

Jacira: Si bien un CD es como un bebé que lanzas al mundo, este nuevo CD tuyo, "Infinito" es un bebé de personalidades múltiples! Entre los temas que escuché hay vallenatos, boleros, salsas y otros que tienen un saborcito de reggae y hasta calipso, todos muy bailables. Cuéntanos más de este nuevo proyecto.

   
La compositora, Sara Caballero, con Oscar D'León, justo antes del lanzamiento del CD
Sara Caballero y Oscar D'León

Oscar: "Infinito" should be on sale by February 4th. I am very happy with the production. When you go into the studio with a positive attitude, you can hear that in the recording. There is a song on there by Sara Caballero (see photo above) called, "Tormenta", in addition to another song of hers. We also have songs by Jorge Luis Piloto, Franco de Vita, Enrique Barrios, a Venezuelan who lives in Tenerife, an original song of mine and the song that will be released as a promotional single, "Cómo olvidarte", by a Colombian composer. You may recognize a song that Celia Cruz recorded many years ago called, "La Mazucamba," which will also have a separate radio version made of it. The CD was recorded in Miami, Puerto Rico and Venezuela.

Jacira: And when you are not working, what do you like to do?

Oscar: I go to the gym, I go out to eat and I play golf. I like computers, the internet, but I need to catch up with technology ...I'm very behind ...I don't know how to manage a computer!

Jacira: If you had a car with a CD player with 6 CDs, Which ones would I find in there right now?

Oscar: Celia Cruz, the one that has "Besito de coco", Pacheco with "El tiempo ha pasado", "Champán" by Eddie Palmieri, Beny Moré, Celia y la Sonora Matancera, and the Orquesta Aragón.

Jacira: You have a very large and dispersed family and several of your children are musicians as well. What is your son, Yorman up to?

Oscar: "Infinito" saldrá a la venta el 4 de febrero. Estoy muy contento con la producción. Cuando uno entra al estudio de grabación en un estado de ánimo positivo, eso se escucha en el disco. Allí sale un tema de Sara Caballero (vea foto arriba) llamado, "Tormenta", además de otro tema de ella. También tenemos temas de Jorge Luis Piloto, Franco de Vita, Enrique Barrios, un venezolano que vive en Tenerife, un tema mío y la canción que saldrá de promoción, "Cómo olvidarte", de un compositor colombiano. Reconocerán un tema que Celia Cruz grabó hace muchos años llamado, "La Mazucamba" de la cual también sacaremos una versión radial. El CD fue grabado en Miami, Puerto Rico y Venezuela.

Jacira: Y cuando no estás trabajando, ¿Qué te gusta hacer?

Oscar: Voy al gimnasio, salgo a comer, juego golf. Me gusta la computación, lo cibernético, pero tengo que ponerme al día con la tecnología...estoy atrasado ...no sé manejar una computadora!

Jacira: Si tuvieras un automóvil con un CD player de 6 CDs, ¿cuáles CDs encontraría yo allí ahora?

Oscar: A Celia Cruz, el que tiene "Besito de coco", Pacheco con "El tiempo ha pasado", "Champán" de Eddie Palmieri, Beny Moré, Celia y la Sonora Matancera, la Orquesta Aragón.

Jacira: Tienes una familia grande y dispersa y varios de tus hijos son músicos también. ¿Qué hay de tu hijo, Yorman?

Irosca, la hija de Oscar D'León, con su papá
Irosca, la hija de Oscar D' León, con su papá
Irosca, Oscar D' León's daughter, with her father

Oscar: Yorman is with me in the group. Jimmy is a singer and plays bass. Irosca plays piano and dances a bit of everything ...even arabic dancing (See the photo above). The littlest one, Adiaroz, is 10 years old and she already is showing signs of being artistic.

Jacira: And your wife? With so much traveling, when do you see her?

Oscar: I dream about her a lot! Before, she traveled with me, but with the twins, it is harder now.

Jacira: Lots of people dream of retirement. Are you going to retire?

Oscar: No! Not until the public makes me retire!

Jacira: The world music industry is suffering with the free MP3 files via internet and with piracy. Salsa, obviously has also been affected. What would you suggest?

Oscar: This affects everyone. Those who have the legal responsibility and ability to create laws must do so to act against piracy. What you cannot copy is the talent ...the voice, the timbre of the voice. Anyway, this won't stop until technology finds a way to control it.

Jacira: If you had not been a musician, what would you have liked to have been in your life?

Oscar: Yorman está con nosotros en el grupo. Jimmy es cantante y toca bajo. Irosca toca piano y baila de todo... hasta bailes árabes (Vea la foto arriba). La pequeñita, Adiaroz, tiene 10 años y ya tiene dotes de artista.

Jacira: ¿Y a tu señora? Con tantos viajes, ¿Cuándo la ves?

Oscar: ¡Yo sueño mucho con ella! Anteriormente viajaba conmigo, pero con los morochos (gemelos), es más dificil.

Jacira: Mucha gente sueña con llegar a la jubilación. ¿Piensas jubilarte?

Oscar: ¡No! ¡Hasta cuando me jubile el público!

Jacira: La industria de la música en el mundo está sufriendo con los archivos MP3 gratuitos via internet y la piratería. La salsa, obviamente ha sido afectado. ¿Qué sugieres?

Oscar: Eso afecta a todo el mundo. Los que tienen la potestad de hacer leyes tienen que actuar contra la piratería. Lo que no se puede piratear es el talento ...la voz, el timbre de voz. De todas maneras, eso no va a parar hasta que la tecnología descubra una manera de controlarlo.

Jacira: Si no hubieras sido músico, ¿qué te hubiese gustado haber hecho en tu vida?
Oscar D'León, el Sonero del Mundo

Oscar: I really like baseball. Perhaps I would have gone into the major leagues. I don't think I would have studied ...I'm a poor student!

Jacira: Is there any goal you have not obtained yet?

Oscar: No, goals sort of appear by themselves. I would like to build a theme amusement park in Venezuela ...I've dreamed about that for a long time.

Jacira: Of all the concerts you've given in your lifetime, is there any that has been more important than the others, one that has impacted you more, and why?

Oscar: Yes, the concerts I gave in Cuba, in Varadero, Guantánamo and Santiago. They were special because of the way I was received - the sheer size of the crowd that attended. They are still talking about that, even though it happened many years ago.

Jacira: Will you return to Cuba some day?

Oscar: We are artists, not politicians, but as long as there is politics in the middle, I would have to say, no.

Jacira: And of all of your songs, which is your favorite (not necessarily the most popular).

Oscar: The one that the public asks for the most - "Llorarás".

Jacira: When are you going to give a concert here in Miami?

Oscar: During the upcoming Carnaval Miami there will be some shows. The idea of Carnaval Miami (also known as the Festival de la Calle Ocho) is to revive what they once had in Cuba. Little Havana manages to pull together over a million people, divide the street into 27 stages and attract world famous artists. I was King of the first Carnaval Miami 25 years ago, when there was barely one improvised stage. I am proud to see how it has grown and to be able to participate this year.

Jacira: What about other festivals?

Oscar: Ten years ago, we sponsored an international salsa festival in Margarita to promote Venezuelan salsa. We did not do it for the money. There were two other festivals in the Caribbean and we wanted to embrace Venezuelan salsa and promote it. Unfortunately, politics put an end to that. We spent three years with El Canario, Celia and even Cheo Feliciano came one year, among others.

Jacira: Do you have a message for the SalsaPower readers?

Oscar: Yes, that they should continue to support Latin music, not only salsa. There are so many genres of our music: Latin Rock, Vallenatos, Boleros and others. Of course, there is no reason to support bad music, but if it is good, we should support it. Buy CDs, go to concerts, because without that, the music will die.

I would also like to send a special message to Marcel Cros (Editorial Correspondent for SalsaPower in Caracas, Venezuela), my great friend and golf companion. Tell him that we always think about him no matter where we go in the world ...that he should take care of that noble heart of his that is so huge it no longer fits in his chest!

Oscar: A mí me gusta mucho el beisbol. A lo mejor me hubiera pasado a las grandes ligas. No creo que hubiera estudiado ...he sido muy mal estudiante!

Jacira: ¿Hay alguna meta que todavía no la has alcanzado?

Oscar: No, las metas van llegando solas. Quisiera hacer un parque de atracciones en Venezuela ...lo he soñado por mucho tiempo.

Jacira: De todos los conciertos que has dado en tu vida, ¿hay alguno que te haya sido más importante, o que te impactó más que otro? ¿Porqué?

Oscar: Sí, los conciertos que hice en Cuba, en Varadero, Guantánamo y Santiago. Fueron especiales por la forma en que me recibieron - la cantidad de público que fue. Todavía hablan de eso aunque ocurrió hace muchos años.

Jacira: ¿Volverás a Cuba un día?

Oscar: Somos artistas, no políticos, pero mientras haya política metida por medio, diría que no.

Jacira: Y de todas las canciones tuyas, ¿cuál es la favorita? (No necesariamente la más popular.)

Oscar: La que el público quiere - "Llorarás".

Jacira: ¿Cuándo vas a dar un concierto aquí en Miami?

Oscar: En estos días del Carnaval Miami habrán algunos. La idea del Carnaval Miami (también conocido como el Festival de la Calle Ocho) es de revivir lo que en Cuba se hacía. La Pequeña Habana logra reunir sobre un millón de personas, divide la calle en 27 tarimas y atrae a artistas de renombre mundial. Yo fui Rey del primer Carnaval Miami hace 25 años, cuando hubo apenas una tarima improvisada. Estoy orgulloso de ver cómo ha crecido y poder participar este año.

Jacira: ¿Y otros festivales?

Oscar: Nosotros auspiciamos un festival internacional de salsa en Margarita hace como 10 años para promover la salsa en Venezuela. No lo hicimos por motivos de dinero. Habían otros dos festivales en el caribe y queríamos encerrar la salsa en Venezuela y promoverla. Desafortunadamente, la política acabó con eso. Fueron tres años con El Canario, Celia y Cheo Feliciano, entre otros.

Jacira: ¿Algún mensaje para los lectores de SalsaPower?

Oscar: Qué sigan apoyando la música latina, no sólo la salsa. Hay tantos géneros en nuestra música, Rock Latino, Vallenato, Boleros y otros. Por supuesto, no hay que apoyar la música mala, pero sí apoyar la buena. Compren CDs, váyan a conciertos, pues sin eso, la música muere.

También quisiera mandar un saludo especial a Marcel Cros (Corresponsal Editorial de SalsaPower en Caracas, Venezuela), mi gran amigo y compañero de golf. Díle que nos acordamos de él siempre desde cualquier parte del mundo ...que siga cultivando ese corazoncito que no cabe en su cuerpo por lo noble que es!

Jacira Castro con Oscar D'León en Miami
Jacira Castro con Oscar D' León

Oscar D' León with Jacira Castro of SalsaPower.com

 

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